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Afrique centrale - L’intelligence artificielle à la rescousse de la biodiversité

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Grâce au programme européen ECOFAC6, la conservation en Afrique centrale entre dans une nouvelle ère.

Passer de plusieurs mois d’analyse d'images à quelque jours. Voici l’extraordinaire performance atteinte par une équipe de chercheurs gabonais et internationaux de l'Agence Nationale des Parcs Nationaux – ANPN (Gabon), Panthera Corp., l'Université de Stirling (Ecosse) et Appsilon Machine Learning Solutions (Pologne).

Pendant deux ans, cette équipe scientifique a travaillé sur ce projet, co-financé par l’UE, à travers le Programme régional ECOFAC 6. D’abord, des données d'entraînement pour l’intelligence artificielle ont été récoltées à partir de nombreuses sources (1,6 million d'images), puis un an a été nécessaire pour développer les algorithmes et les logiciels.  

L'équipe de recherche du projet Mbaza IA
Pour le projet de biomonitoring du Parc de la Lope-Waka, nous avons analysé plus de 50.000 images en seulement une semaine !
- Dr. Robin Whytock

"Nous pouvons désormais analyser jusqu'à 2000 images par heure. Pour le projet de biomonitoring du Parc de la Lope-Waka (Gabon), nous avons analysé plus de 50.000 images (provenant de 200 caméras) en seulement une semaine. Avant, cela aurait pris plusieurs mois. Aussi, le logiciel peut être utilisé par toutes personnes avec un laptop, mais les outils similaires précédents nécessitaient une expertise en coding. Ce n’est plus le cas c'est très simple d'utiliser. Il suffit de le télécharger, cliquer sur les dossiers des images et les analyser", nous précise dr. Robin Whytock, coordinateur de l’équipe avec son collègue Momboua Brice Roxan, de l’ANPN.

Brice Roxan ANPN Gabon
Brice Roxan, Agence Nationale des Parcs Nationaux du Gabon
Dr. Robin Whytock, coordinateur de l'équipe recherche Mbaza IA
Dr. Robin Whytock, coordinateur de l’équipe de recherche Mbaza IA

C’est en effet quelque chose qui rend le nouveau logiciel, baptisé Mbaza IA, unique au monde. Il est facile d’utilisation, y compris pour des personnes ayant moins de qualifications informatiques. L’entrée des nouvelles technologies dans le domaine de la conservation se fait donc par la grande porte, vu l’accessibilité du logiciel et aussi, sa gratuité. L’équipe le met à disposition de tout utilisateur dans le domaine et forme déjà à son utilisation des personnes du Congo, du Cameroun et de la République centrafricaine.

Photo prise de nuit par le système Mbaza IA
Photo de guépard de nuit par le système Mbaza IA
Gorilles du parc de Lomé
Gorilles du parc de Lomé

ECOFAC6 soutient ce projet inédit de conception de puissants algorithmes d'intelligence artificielle, pour assurer le suivi de la faune au niveau nationale et également, dans toute l’Afrique centrale. Ce logiciel AI novateur permet aux experts de gagner un temps considérable. Il peut identifier 26 espèces de mammifères et d'oiseaux forestiers, dont des éléphants, des gorilles, des antilopes, des singes et des léopards. Les spécialistes utilisent souvent des caméras séquentielles pour surveiller les animaux en forêt. Ces caméras AI peuvent prendre des milliers, voire des millions de photos. Il faut parfois des mois pour examiner la moindre image, identifier les animaux et analyser les données.

Le Professeur Lee White, Ministre de l’Environnement du Gabon précise : « La nouvelle technologie améliorera considérablement la façon dont nous protégeons la faune du Gabon et est d’importance mondiale. On envisage de créer un réseau national de cameras séquentielles pour assurer le suivi de la faune. L'engagement de l'Union Européenne (UE) à cofinancer cette recherche aide le Gabon à optimiser ses efforts en matière de conservation de la biodiversité ». Ce travail a été principalement financé par le gouvernement gabonais et le programme ECOFAC6 de l’UE.

L’équipe de chercheurs est enthousiaste et dit que d'avoir travaillé avec une équipe internationale sur ce projet était extrêmement gratifiant. Le logiciel aidera les défenseurs de l'environnement du Gabon et d'Afrique centrale à tirer le meilleur parti de technologies telles que les caméra pièges pour surveiller la biodiversité.

Le Programme ECOFAC est présent depuis 30 ans en Afrique Centrale. Actuellement dans la 6ème phase, le Programme vise la préservation de la biodiversité et des écosystèmes fragiles dans la sous-région. Il cible un appui direct à 16 aires protégées réparties dans huit paysages prioritaires pour la conservation dans sept Etats d’Afrique Centrale : Cameroun, République Centrafricaine, Congo Brazzaville, République Démocratique du Congo, Gabon, Tchad et Sao Tomé-et-Principe. Le maître d’ouvrage est La Communauté économique des Etats de l’Afrique centrale - CEEAC.

Avec un budget de 80.5 millions EUR  financés sur le 11" FED de l'UE, pour la période 2017-2023, ECOFAC6 a pour but de promouvoir une économie verte caractérisée par un développement économique endogène, durable et inclusif, ainsi que la lutte contre le changement climatique.