Voordat we iets kopen, vragen we ons tegenwoordig steeds vaker af: hoe milieuvriendelijk is dat product eigenlijk?

De modesector kiest de laatste jaren duidelijk steeds minder voor “fast fashion”, kleding die erg veel afval oplevert, vooral vanwege het klimaat. Ook de coronacrisis heeft bijgedragen tot een nieuwe golf van bewustzijn over duurzaamheid en gendergelijkheid.

Gender en crisis

In de mode en de textiel, sectoren waar vooral vrouwen actief zijn, zijn door de lockdownmaatregelen veel banen verloren gegaan. Toen de fabrieken in heel India tijdelijk moesten sluiten, moesten veel vrouwelijke werknemers het hele land door reizen om weer bij hun familie te kunnen zijn. En thuis staan zij aan alle kanten onder druk omdat zij de zoektocht naar nieuw werk moeten combineren met de zorg voor hun kinderen en het huishouden.

A tailor © European Union, 2020

Een kleermaker aan het werk © Europese Unie, 2020

Empowerment van vrouwen in de mode

De EU heeft samen met UN Women “WeEmpowerAsia” in het leven geroepen, een programma om vrouwen een grotere rol te geven als ondernemers en leiders in zeven Aziatische landen: China, India, Indonesië, Maleisië, de Filipijnen, Thailand en Vietnam.

Een van de belangrijkste projecten heet Industry Disruptor. Het is een unieke mentorprogramma dat Aziatische vrouwelijke ondernemers in de textiel- en modesector de kans geeft om samen te werken met experts op het gebied van duurzaamheid, en te leren hoe ze zich beter kunnen voorbereiden op toekomstige problemen.

Ondanks de pandemie ging Industry Disruptor in de zomer van 2020 gewoon van start, en konden 80 Indiase zakenvrouwen online een opleiding volgen. Gezien het succes zijn er plannen om het project ook in de zes andere Aziatische landen uit te rollen.

Maak kennis met Rameshwari Kaul en Shruthi Swaminathan

Shruthi (left) and Rameshwari (right)

Rameshwari (links) en Shruthi (rechts) © Vinayak Sharma, 2014 & 2019 © Gayu Lewis, 2019

Rameshwari is medeoprichter van Cotton Rack, een maatschappelijk verantwoord kledingmerk dat werkt met handgemaakte textiel. Het bedrijf is gevestigd in Jaipur, de grootste stad van Rajasthan, in het noorden van India. Shruthi is de oprichter van het kledingbedrijf ELMACK.

Beide vrouwen hebben meegedaan aan de online cursus van Industry Disruptor, waar ze met experts hebben gesproken over oplossingen voor de beperkte levensduur van producten, de vervuiling, de lange toeleveringsketen en andere milieuproblemen. Dankzij het project waar de EU aan meebetaalt, hebben Rameshwari en Shruthi nu een wereldwijd netwerk van mensen die ook sociale en ecologische verandering willen.

“Het project was ideaal om kennis en ervaring uit te wisselen. Ik wil met iedereen in contact blijven en nog vele jaren blijven samenwerken, “aldus Shruthi.

Het project gaf beide vrouwen de ruimte om hun innovatieve ideeën voor de toekomst van de mode te delen. Ze konden ook gelijkgestemde Indiase ondernemers ontmoeten, waarvan sommige al plannen hebben gemaakt om samen milieuproblemen aan te pakken.

“Industry Disruptor heeft de aandacht gevestigd op problemen waar bedrijven als de onze mee te maken hebben.. Het was een eer om deel uit te maken van zo’n warme en hulpvaardige gemeenschap,” aldus Rameshwari.

En het project hield daarmee niet op. De ondernemers en hun mentors legden ook contact andere in de modesector, zoals de mondiale speler H&M, en de Duitse retailer Tchibo, die naast mode ook andere producten verkoopt, zoals koffie. Samen volgden ze een vijfdaags virtueel bootcamp. Ze brainstormden hoe ze de oplossingen van de vrouwen in de praktijk konden brengen deden samen mee aan workshops over bedrijfsontwikkeling.

Katherin Kirschenmann © The DO School, 2020

Katherin Kirschenmann © The DO School, 2020

Katherin Kirschenmann is medeoprichter van The DO School, een organisatie in Duitsland die bedrijven, ondernemers en jonge talenten helpt.

The Do School heeft UN Women geholpen bij de uitvoering van Industry Disruptor. Volgens Katherin is het nu de perfecte tijd om starters en mkb’ers te ondersteunen, waarvan er velen door de coronacrisis in moeilijkheden zijn gekomen. Industry Disruptor leert vrouwelijke ondernemers hun verkracht te vergroten door hun aanbod en toeleveringsketens aan te passen, of door meer online te doen.

“De mode moet nog altijd duurzamer worden, daaraan is niks veranderd. Maar vanwege de coronacrisis hebben andere problemen minstens evenveel aandacht nodig,” aldus Katherin.

EU-geld voor de empowerment van vrouwen

De coronacrisis heeft vrouwen hard getroffen en de negatieve gevolgen zullen nog jaren merkbaar zijn. Daarom is de EU-steun aan projecten die vrouwen meer slagkracht geven, zoals industry Disruptor, buitengewoon belangrijk. Zulke projecten helpen niet alleen de genderkloof kleiner te maken, maar ze maken van milieuproblemen ook kansen voor bedrijven — twee essentiële componenten voor economisch herstel na de coronacrisis. We moeten vrouwen de nodige middelen geven om door deze moeilijke periode te komen en hun potentieel in Europa en wereldwijd waar te maken.