chevron-down chevron-left chevron-right chevron-up home circle comment double-caret-left double-caret-right like like2 twitter epale-arrow-up text-bubble cloud stop caret-down caret-up caret-left caret-right file-text

EPALE

Electronic Platform for Adult Learning in Europe

 
 

Blog

Adult learning as panacea for social problems: professional roles and volunteering

03/12/2018
by Simon BROEK
Language: EN
Document available also in: BG HU DE MT SL ES FR IT PL CS EL

/epale/en/file/volunteers-and-professionals-aeVolunteers and professionals in AE

Volunteers and professionals in AE

 

EPALE Thematic Coordinator Simon Broek shares his thoughts on the important role of volunteers in adult learning but also urges not to forget that volunteers should not be used to replace adult educators.

 

Adult learning is often seen as panacea for solving many social issues, as is education in general. Social inclusion, language learning, digital skills, financial literacy, and tolerance are all aspects which adult learning is contributing to. Often, however, these social issues are prioritised without respectively increasing the budgets devoted to adult learning – a problem most adult learning systems in Europe are confronted with.

 

Reasons to make use of volunteers in adult learning

A way for adult learning to continue to contribute towards solving some of these social problems (within its financial boundaries) is to make use of volunteers. Volunteers devote their time to help those in need and try to educate them in aspects which are found important. In addition, they often provide support in light-touch life/work guidance. For instance, volunteers help migrants with writing official letters, finding additional support services, helping newcomers understand how the host society works, etc.

Volunteers are not ‘employed’ only for financial reasons. There is also a humanistic interest from volunteers in supporting vulnerable groups and this interest should be especially cherished in individualistic societies. Furthermore, volunteering is skills development in its own right: those who volunteer also acquire specific social, didactical and life skills and experiences.

 

Professionals vs volunteers?

There is however a problem with working with volunteers in adult education. This is best explained when compared to initial (primary or secondary) education.

Would you want a non-professional to teach and educate your children? If schools were to work with volunteers to educate children, this would surely lead to heated debates and political questions. Why is this different for the education of adults, then? Why do we allow non-professionals to educate vulnerable groups, often having a migration background or negative learning experiences? Don’t we need professionals to do this?

 

A future of learning from non-professionals

I support the idea that adult learning is not always something organised and I even dream of a world where learning is an integral part of everyday life and work, flowing naturally from the activities someone engages in and wants to engage in. In this case, learning is more self-directed and learners can find ad-hoc ‘teachers’ and ‘instructors’ themselves (for instance, you ask your neighbour how to do the garden as apparently he is knowledgeable about this). In this scenario, the teachers can be ‘amateurs’ (non-professionals who are passionate about a specific subject).

We should however not mix up these two perspectives: for a large group of (more vulnerable) adult learners, learning is organised and trusting this to volunteers means not giving the learners the support they need and deserve.

 

Professional status

In addition, using volunteers in adult learning, creates the impression that adult education is indeed a volunteering activity which undermines the standing of adult education professionals. How can you explain that professionals and volunteers are doing the same thing without reducing the professional status of the educators?

 

Value volunteering, but do not mix professional and non-professional roles

Volunteering is good. It builds stronger and more resilient societies. However, volunteering cannot replace professional roles when it comes to educational provision. If adult education is a social service just like other forms of education or health care, the responsibility should be with someone who is well equipped in doing this. It should not be left to non-professionals.

Throughout Europe models can be found of how volunteers work with other professionals, but we still need to think how adult educators can work with volunteers to achieve the best results.

Do you agree with the points made in this article? Share your thoughts in the comments below.


Simon Broek has been involved in several European research projects on education, labour market issues and insurance business. He advised the European Commission, the European Parliament and European Agencies on issues related to education policies, lifelong learning, and labour market issues, and is Managing Partner at Ockham Institute of Policy Support.

Share on Facebook Share on Twitter Share on Google+ Share on LinkedIn
Refresh comments Enable auto refresh

Displaying 1 - 6 of 6
  • Angelika Piątek's picture
    Moim zdaniem, wolontariusze są bardzo ważnymi osobami w edukacji dorosłych, ponieważ mają oni zazwyczaj bardzo dużą wiedzę na temat tego, czego chcieliby uczyć, nie jest to może wiedza z książek (jak jest to w przypadku profesjonalistów), ale przede wszystkim z własnych doświadczeń. Wolontariusz, który uczy tego czym się pasjonuje i chce bezinteresownie podzielić się swoimi odkryciami jest bardzo cennym edukatorem, ponieważ może on pokazać temat od zupełnie innej strony, której profesjonalni edukatorzy być może nie dostrzeżą. Ponadto wolontariusze często przekazują wiedzę w bardziej zrozumiały dla odbiorcy sposób, ponieważ ich wiedza oparta jest o to, co sami przeżyli. Natomiast wiadomą sprawą jest to, że czasami potrzebujemy wiedzy, którą mogą nam przekazać tylko profesjonaliści. Zatem zgadzam się z autorem artykułu, że potrzebna jest współpraca pomiędzy wolontariuszami,a profesjonalistami, ponieważ obie grupy mogą wnieść do edukacji dorosłych bardzo wiele dobrego. 
  • Klaudia Rybak's picture
    Artykuł porusza ważną i dość sporną kwestię. Moim zdaniem rola i praca wolontariuszy jest bardzo ważna i pożyteczna. Jednakże muszę się zgodzić z autorem artykułu, że nie można mylić roli wolontariusza i profesjonalisty. Ponieważ odpowiedzialność powinna spoczywać na osobach specjalnie przygotowanych do pełnienia danej roli. Ponad to uważam, że dla wolontariuszy powinny być przygotowywane różnego rodzaju szkolenia aby mogli oni zdobywać wiedzę i doświadczenie w danej dziedzinie. Wtedy wolontariusze mogliby współpracować z profesjonalistami co moim zdaniem przyniosłoby świetne efekty.  
  • JUSTYNA BARCZYŃSKA's picture
    Jest to dość kontrowersyjny temat zważając na fakt pozycji wolontariuszy i profesjonalistów w danym obrębie. Wiadomo, że jakby zakres wiedzy wolontariusza i zgromadzone przez niego doświadczenie zawodowe w przeciwieństwie do profesjonalisty może być o wiele uboższe a czasem nawet znikome ze względu na przykład na niepełno wymiarowe poświęcenie czasu danej tematyce czy też samym dorosłym. Warto podkreślić, że bywają też tacy wolontariusze, którzy kształcą się w danym obszarze i w taki sposób zdobywają doświadczenie i mogą mięć trochę inny, świeższy, innowacyjny pomysł na rozwiązanie pewnych problemów, dylematów.  Nie zmienia to jednak faktu, że w dużej mierze to profesjonaliści powinni odrywać tutaj znaczącą rolę, ale nie przyćmiewając przy tym zacnej i  godnej pochwały postawy wolontariuszy, którzy wykonują pewne działania z dobroci serca a nie ze względów finansowych. 
  • Alexander Klein's picture
    1. Amikor önkéntesekről esik szó, miért gondolunk azonnal laikusokra? Egy jól képzett szakember, pedagógus, vagy andragógus nem lehet önkéntes?
    2. Magyarországon a jogszabályok a felnőttek tanítása kapcsán két kifejezést használnak, a "fenőttoktatás" kifejezés a felnőtteknek az iskolai rendszerű képzésben történő szakmai képzését jelenti (szakképzésről szóló törvény), míg a "felnőttképzés" kifejezés a felnőttképzési törvény hatálya alá tartozó iskolarendszeren kívüli szakmai, nyelvi és egyéb (pl. állampolgári ismeretek) képzéseket jelenti. Kérem a kedves fordítást végző kollégákat, hogy a megfelelő kifejezést alkalmazzák, mert nem lenne helyes, ha a magyar nyelvi környezetben alapvető fogalmak nem megfelelő használata zavart okozna. Köszönöm szépen. A cikk valójában végig felnőttképzésről szól. Ha már 2001 óta létezik Felnőttképzési törvény, ideje a szakmai terminológiában is bevezetni az alkalmazását.
  • Simon BROEK's picture
    Dear Zane Katrine,
    thanks for your reflections. I think we actually agree: both professionals and volunteers have their own unique role and contribution. My point is that we need to asknowledge that some aspects of adult learning should be dealt with in a professional way (just like a doctor is trying to cure someone that is sick; or a teacher that is educating a child). Obviously both non-professionals can cure people and teach stuff (I think we do it all the time to some degree).

    I disagree with the characterisation of professionals "being very book smart, but sometimes don't know how to get on the level of an "ordinary thinker"". I think it is characteristic of an adult learning professional to NOT be like this.
  • Zane Katrīne Kļaviņa's picture
    Interesting topic. In my experience, there are "professionals" who are very book smart, but sometimes don't know how to get on the level of an "ordinary thinker" to make them understand difficult concepts in a simpler way and there are volunteers, who have all their "hands and heart" in their work and teach with enthusiasm and care, providing a more valuable learning experience. This is the reason why I think that it is hard to draw borders between volunteers and professionals in adult learning. All your points are worth considering, however my conclusion would be, that both volunteers and professionals should have their unique roles in the adult learning environment to make "the best of both worlds" come together.