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Quelles sont les causes du changement climatique?

Causes

Le climat de la Terre évolue au fil de l’Histoire: il devient progressivement plus chaud ou plus froid pendant de longues périodes.

Nous en sommes responsables

Ces changements ont été provoqués par des causes naturelles, telles que la modification de l’inclinaison de la planète, l’activité du Soleil et les courants océaniques. Les changements que nous observons aujourd’hui sont toutefois de nature différente et nous en sommes responsables! En émettant plus de gaz qui emprisonnent la chaleur dans l’atmosphère, nous provoquons une hausse très rapide de la température sur Terre.

Causes et conséquences du changement climatique

Un peu de science

Lorsque la lumière du Soleil atteint la surface de la Terre, une partie de cette énergie est absorbée et réchauffe le sol et les océans. Le reste de cette énergie peut s’échapper dans l’espace, mais une partie est piégée dans l’atmosphère et réchauffe la Terre. Ce phénomène est appelé «effet de serre», parce que l’atmosphère agit comme le verre d’une serre, réchauffant l’intérieur de celle-ci.

Cet effet de serre survient parce que l’atmosphère de la Terre contient des gaz tels que la vapeur d’eau, le dioxyde de carbone, le méthane et le protoxyde d’azote (appelés «gaz à effet de serre»). L’effet de serre permet normalement de conserver une température agréable sur la planète.

Les activités humaines génèrent cependant de grandes quantités de gaz à effet de serre dans l’atmosphère, ce qui renforce ce dernier et augmente la température de la Terre.

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Le changement climatique est causé par la hausse de la température de la Terre (réchauffement climatique), qui est due à l’augmentation des gaz à effet de serre dans l’atmosphère.

Ces gaz supplémentaires proviennent principalement de la combustion d’énergies fossiles ainsi que d’autres activités humaines, comme l’abattage des forêts tropicales, l’agriculture, l’élevage de bétail et la fabrication de produits chimiques.

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Les conditions météorologiques (le temps qu’il fait) et le climat sont deux choses différentes, mais qui présentent toutefois un lien. Les «conditions météorologiques» décrivent le temps qu’il fait à un endroit particulier. Il se peut, par exemple, qu’il fasse nuageux et humide un jour et que le soleil brille le lendemain.

Le «climat» désigne les conditions météorologiques moyennes à un endroit sur des périodes relativement longues (par exemple trente ans). Les déserts, par exemple, présentent un climat chaud et sec, tandis que les régions arctique et antarctique sont froides et sèches.

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Réchauffement climatique et changement climatique

Le réchauffement climatique décrit la hausse actuelle des températures sur Terre. Il ne s’agit que de l’une des caractéristiques du changement climatique. Le changement climatique fait référence aux nombreux aspects du réchauffement climatique sur le système climatique de la Terre.

Il s’agit notamment de la montée du niveau de la mer, de la fonte des glaciers, de la modification des niveaux de précipitations, de la plus grande fréquence des phénomènes climatiques extrêmes (tels que les inondations et les canicules), de la modification de la durée des saisons et de la variation des rendements agricoles.

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Le savais-tu?

Les émissions de gaz à effet de serre dans l’UE ont été réduites de 23 % entre 1990 et 2018.

Ça commence à chauffer

En 2019, la température de la Terre était environ 1,5 °C plus élevée qu’à la fin du XIXe siècle, et la température mondiale moyenne devrait encore augmenter au cours du siècle prochain. 1,5 °C peut paraître peu, mais il faut prendre en considération les éléments suivants:

Jusqu’à présent, la majeure partie de ce réchauffement a été observée au cours des dernières décennies, donc la hausse de la température s’accélère.

Et n’oublie pas, il s’agit d’une hausse moyenne: certains endroits sont devenus beaucoup plus chauds et d’autres, beaucoup plus froids. Par exemple, l’Arctique est devenu considérablement plus chaud ces soixante dernières années et la glace pourrait y disparaître d’ici à 2040. L’Europe se réchauffe plus rapidement que d’autres parties du monde.

Selon certaines études, la température de la Terre durant la dernière ère glaciaire n’était inférieure que de 4 ºC à celle de la fin du XIXe siècle.

L’avis d’une scientifique

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Quelle est la gravité du changement climatique?
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Notre planète se réchauffe rapidement. Les activités humaines sont à l’origine de ce changement et nous commençons à en observer les répercussions partout dans le monde.
Plus nous perturbons le climat, plus les risques de changements dangereux sont importants et plus il sera difficile et coûteux de limiter les changements futurs et de s’adapter aux répercussions qui ne pourront pas être évitées. La température moyenne à la surface de la Terre pourrait augmenter de 4 ºC ou plus au-dessus des niveaux de l’ère préindustrielle avant la fin de ce siècle si nous ne prenons pas des mesures urgentes pour réduire les émissions de gaz à effet de serre.
—   Dr Jolene Cook, climatologue

L’empreinte carbone

L’empreinte carbone mesure notre impact sur la planète en termes de quantité de gaz à effet de serre produite dans notre vie quotidienne, par exemple la quantité de carburant et d’énergie que nous consommons ou qui est nécessaire pour fabriquer les objets que nous utilisons.

Pour quelques astuces sur la manière de réduire ton empreinte carbone, jette un œil à la section À toi de jouer .

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Le cycle du carbone: toujours en mouvement

Le carbone est partout et dans tout ce qui est vivant, même en toi! Mais le carbone ne reste pas au même endroit:

Il se déplace constamment d’un endroit de la planète à un autre et il change de forme. Par exemple, le carbone se trouve dans l’air, principalement sous forme d’un gaz (le dioxyde de carbone ou CO2), qui est absorbé par les végétaux, dont les arbres, et les océans.

Sur Terre, les animaux, y compris nous, les êtres humains, absorbent du carbone en mangeant des végétaux et le rejettent en respirant. Lorsque les végétaux et les animaux meurent, leurs dépouilles pourrissent et se décomposent, ce qui génère du carbone réabsorbé par la Terre.

Le cycle du carbone permet de conserver une proportion plus ou moins stable de gaz dans l’atmosphère depuis des milliers d’années.

Ce fragile équilibre est toutefois perturbé par les activités humaines, qui rejettent plus de CO2 que la quantité pouvant être éliminée naturellement ou qui réduisent les réservoirs naturels de carbone, notamment par l’abattage des forêts tropicales.

Ce phénomène augmente la présence de CO2 dans l’atmosphère, et parce que le CO2 est un gaz à effet de serre, il entraîne la hausse de la température de la Terre.

Le savais-tu?

Sans l’effet de serre, la température moyenne sur Terre serait glaciale, de l’ordre de -18 °C par rapport aux agréables 15 °C dont nous bénéficions actuellement. Elle serait bien trop froide pour que les végétaux et les animaux (et donc nous, les êtres humains) puissent survivre!

Le trou dans la couche d’ozone est-il responsable du changement climatique?

Non!

L’ozone est un gaz très utile. Situé très haut dans l’atmosphère de la Terre, il absorbe les rayons ultraviolets nocifs du Soleil.

Lorsque les scientifiques ont réalisé que des gaz fabriqués par l’homme et utilisés dans les réfrigérateurs et les aérosols étaient en train de causer un trou dans la couche d’ozone, la communauté internationale a décidé d’éliminer progressivement ces gaz. Un accord appelé le protocole de Montréal a été conclu pour réduire peu à peu l’utilisation de ces substances dangereuses appelées chlorofluorocarbones (CFC).

Ces efforts ont si bien porté leurs fruits que la couche d’ozone devrait être reconstituée d’ici au milieu du XXIe siècle. Malheureusement, les CFC et les substances qui leur ont succédé ont été remplacés par des gaz fluorés, aussi connus sous le nom de «gaz F». Ces derniers n’ont aucun effet sur la couche d’ozone, mais ce sont de puissants gaz à effet de serre. Une fois encore, le monde est entré en action: les 198 pays signataires du protocole de Montréal ont accepté de limiter leur production et leur utilisation de ces gaz nocifs. L’UE montre aujourd’hui l’exemple au reste du monde en limitant leur utilisation et en cherchant d’autres solutions. D’ici à 2030, les émissions de gaz F de l’UE auront été réduites de deux tiers par rapport aux niveaux de 2014.

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Le savais-tu?

Savais-tu que l’Union européenne possède son propre programme de satellites pour observer la Terre? Il s’appelle Copernicus et il s’agit du système le plus développé au monde pour observer la planète. Copernicus est composé de six familles de satellites, les «sentinelles», qui diffusent des images haute définition de la Terre et des mers. Ces images peuvent être utilisées par tout le monde, gratuitement, notamment pour suivre les changements climatiques et environnementaux.

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Les carburants fossiles

Les carburants fossiles, comme le charbon, sont des restes de végétaux et d’animaux anciens enterrés profondément dans le sol pendant des millions d’années et qui se sont transformés en substances utilisables comme combustibles.

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