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Aliments d'avenir? Aliments fonctionnels

   
 
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Identifier et améliorer certaines qualités des produits alimentaires. Pour prévenir les risques dans le domaine de la santé.
La science a ciblé, durant des années, les effets néfastes et les risques d'une alimentation malsaine. Elle s'intéresse aujourd'hui - et tout particulièrement en Europe - aux potentialités de certains aliments. Ceux que l'on nomme "fonctionnels", parce qu'ils renferment un ou plusieurs éléments bénéfiques pour la santé, pourraient offrir un intérêt réel dans le cadre de politiques de prévention. Ce marché est estimé à quelque 25 milliards d'euros, au niveau mondial, dès l'an 2000.

 

"La nutrition, en intégrant toutes les connaissances biologiques et biochimiques au profit de la santé, acquiert ses lettres de noblesse. A ce titre, les aliments fonctionnels étudiés à l'heure actuelle peuvent être considérés comme les précurseurs d'une alimentation moderne et les recherches menées dans ce domaine forment une matière considérable pour l'avenir", fait remarquer Marcel Roberfroid, professeur à l'Ecole de Pharmacie de l'Université Catholique de Louvain (UCL-Belgique) et coordinateur scientifique de l'action concertée FUFOSE (Functional Food Science in Europe).

Mais qu'est-ce qu'un aliment fonctionnel? Celui qui renferme - selon la définition de ce chercheur - un ingrédient, un micro-nutriment ou un produit chimique naturel pour lesquels des résultats scientifiques ont démontré soit des interactions significatives et bénéfiques avec des fonctions dans l'organisme soit une réduction de la probabilité de contracter certaines maladies." Si l'on connaît les relations entre certains lipides et la diminution du risque cardiovasculaire, entre le calcium et l'ostéoporose, les fibres et les pathologies intestinales, le rôle des fruits et légumes vis-à-vis de certains cancers, il est essentiel de saisir les conditions exactes justifiant l'effet protecteur ou thérapeutique de tel aliment précis et, plus encore, d'un de ses constituants isolés.

Le lancement de produits dits fonctionnels ne peut, en effet, se baser sur des hypothèses non vérifiées. "Ainsi, il y a une dizaine d'années, tout est devenu light du jour au lendemain, sans références précises à des connaissances scientifiques. Le concept, dicté seulement par des considérations de marketing, a été complètement dénaturé", précise le coordinateur de FUFOSE.

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La chicorée, particulièrement riche en inuline, un ingrédient plein de promesses pour l'industrie alimentaire.

Les vertus de l'inuline
Composant alimentaire prometteur, l'inuline a, par exemple, été au centre d'un projet de recherche, mené avec le soutien du programme communautaire AIR. Présente dans de nombreuses plantes - particulièrement abondante dans la chicorée - et riche en fibres alimentaires, elle se caractérise par des propriétés physiques et une texture qui permettent de préparer industriellement un substitut de matières grasses utilisable dans bon nombre de produits hypocaloriques (margarines, fromages, yaourts). L'inuline est également un oligosaccharide non digestible (OND), dont les effets bénéfiques potentiels ont été confirmés par les chercheurs du projet européen ENDO. "L'effet stimulateur des fructo-oligosaccharides sur les bifidobactéries, qui améliorent les propriétés de la flore intestinale est aujourd'hui un fait établi", affirme Marcel Roberfroid. "Par ailleurs, des expériences menées sur des animaux dans le cadre du projet ont également montré que les OND permettent d'augmenter sensiblement l'absorption de minéraux importants comme le calcium et le magnésium et de réduire les triglycérides du sérum". Si ces éléments devaient être confirmés pour l'être humain - ce qui fait actuellement l'objet de nouvelles recherches appliquées -, des perspectives nouvelles pourraient s'ouvrir pour une meilleure prévention de maladies comme l'ostéoporose et l'obésité.

Si les recherches sont encourageantes, les scientifiques n'en restent pas moins prudents. Ils savent que les OND et les aliments fonctionnels ouvrent d'importantes perspectives de développement et que, dans le domaine de l'alimentation - donc de la santé -, le lancement des produits ne peut se baser sur des hypothèses non vérifiées.

FUFOSE, ou la caution scientifique
C'est entre autres pour stimuler ce type de recherche que l'action concertée FUFOSE a été mise en place par l'International Life Sciences Institute (ILSI-Europe) en novembre 1995, dans le cadre du programme FAIR. Objectif : dresser un bilan des connaissances actuellement établies et mettre en évidence les lacunes nécessitant des recherches complémentaires. Dix groupes de travail, réunissant 54 chercheurs de dix pays de l'UE, couvrent, dans cette perspective, les six domaines considérés comme prioritaires de la physiologie humaine : système gastro-intestinal; défense contre les espèces réactives de l'oxygène; système cardio-vasculaire; métabolisme des substrats et maladies métaboliques; développement, croissance et différenciation; fonctions psychologiques et comportement. Pour toutes ces équipes, chargées d'approfondir les connaissances des oligosaccharides non digestibles, différentes hypothèses sont à vérifier:conséquences positives pour la santé, effet des antioxydants dans la lutte contre certaines formes de cancer, bénéfices à long terme de la consommation en bas âge de certains acides gras polyinsaturés présents dans le lait et la viande, etc.

En réalité, démontrer que tel aliment a une influence sur telle fonction physiologique ou biologique ne suffit pas. Avant de pouvoir faire des allégations fonctionnelles - voire des allégations sur le plan de la santé -, encore faut-il encore prouver que cet aliment permet de réguler cette fonction et éventuellement de réduire le risque d'apparition de pathologies spécifiques. L'enjeu actuel majeur consiste en la mise au point de méthodologies fiables permettant de gérer, notamment à l'aide de marqueurs pertinents, les relations précises entre les éléments nutritionnels contenus dans certains aliments et les fonctions organiques et les pathologies qui peuvent se développer.

Spécificité et éthique
européennes "Notre objectif est d'identifier et d'améliorer certaines qualités des produits alimentaires en vue de créer des conditions propices à une meilleure santé. Le maître-mot n'est donc pas tant la prévention que la réduction des risques. Cette option se différencie de la conception américaine de la nutrition, qui se veut plus pharmaceutique. Elle se veut aussi plus complexe et plus prudente que l'approche japonaise, qui se caractérise notamment par une tendance à vouloir trop dire trop vite. Cette spécificité de la recherche européenne doit être entretenue et renforcée car l'Europe a une extraordinaire carte à jouer en la matière."

Activement soutenues par l'Union, ces recherches permettront aux industriels de travailler sur une base scientifique plus fermement établie. Dans plusieurs pays de l'UE, l'utilisation d'allégations fonctionnelles ou physiologiques, voire d'allégations concernant directement la santé pour la promotion de certains produits alimentaires, fait désormais l'objet de codes de bonnes pratiques élaborées, avec un très grand sens des responsabilités, par les agro-industriels eux-mêmes.

 

 

Titre du projet:  European research project on "functional food" properties of Non-Digestible Oligosaccharides (ENDO)

Programme: AIR
Référence du contrat: AIR21095

Base de données CORDISPour plus d'informations sur ce projet,
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Titre du projet:   Functional Food Science in Europe - Action concertée de la Commission européenne
Programme: FAIR
Référence du contrat: FAIR950572
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