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 EDITORIAL

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ILL
Title  Los neutrones al servicio de la ciencia

Instituto Laue-Langevin. El nombre que dieron sus fundadores al ILL es un homenaje a dos físicos pioneros del siglo pasado (1). Este centro de excelencia europeo es actualmente una de las fuentes mundiales más importantes de neutrones, gracias a los cuales los investigadores de todas las disciplinas pueden penetrar en la estructura de la materia inerte o viva.

El efecto Cerenkov visible en la piscina del reactor del ILL.
El efecto Cerenkov visible en la piscina del reactor del ILL. La luz azul es el resultado de un fenómeno de polarización del agua cuando los electrones de alta energía la atraviesan. Las radiaciones gamma liberadas por los procesos de fisión en el núcleo del reactor crean estos electrones.

Esta importante instalación científica nació en Grenoble en los años sesenta, fruto de la inspiración conjunta del físico alemán Heinz Maier-Leibnitz y su colega francés Louis Néel (premio Nobel en 1970 por sus trabajos sobre el magnetismo). Éstos querían poner a disposición de la investigación fundamental civil la herramienta formidable de investigación de los átomos o de las moléculas que ofrecen los haces neutrónicos. Este hermanamiento bilateral entre Francia y Alemania se reforzó con una participación equivalente del Reino Unido durante los años setenta(2). Desde entonces, otras colaboraciones con diferentes países europeos han aportado su apoyo al Instituto.

Un líder mundial

El ILL, líder mundial de las ciencias y de las técnicas neutrónicas, es un instituto de servicio que ofrece a los investigadores de todo el mundo la posibilidad de llevar a cabo sus investigaciones en una amplia gama de sectores, desde la física de la materia condensada hasta la ciencia de los materiales, pasando por la química, la biología y la física nuclear. Cada año, cerca de 2.000 investigadores, seleccionados por un comité científico, llegan al ILL para realizar su propio proyecto y se llevan a cabo unos 800 experimentos. Paralelamente, la vida científica propia del Instituto y el apoyo a los usuarios movilizan permanentemente a más de 300 investigadores, ingenieros y técnicos.

La excelencia principal del ILL se debe a la calidad de su fuente de neutrones, pero también a la gran cantidad de líneas de haces sobre los cuales éstos se reparten. Así, varios experimentos que necesiten haces muy diferentes, tanto en intensidad como en energía, pueden explotar una misma fuente de neutrones. Además de los detectores y otros instrumentos, los investigadores disponen de equipamientos sofisticados concebidos y desarrollados por los científicos “de la casa” que a menudo no tienen ningún equivalente en el mundo: componentes ópticos ultraperfeccionados denominados monocromadores, superespejos que reflejan, concentran y guían los neutrones, crio-imanes que permiten estudiar las muestras con el estado magnético deseado, etc.

Pistas pedagógicas

El ILL se dirige al gran público mediante una serie de folletos temáticos (en inglés) sobre las aplicaciones de las técnicas del neutrón en varios ámbitos (la materia, la vida, los nuevos materiales, el Universo, etc.). Estos folletos descargables, muy bien ilustrados, ofrecen vías pedagógicas interesantes para los profesionales de la docencia.

(1) El alemán Max von Laue (premio Nobel en 1914) fue el inventor de la medida por difracción de las longitudes de onda de los rayos X a través de un cristal y el francés Paul Langevin fue un investigador importante en el equipo de los pioneros del átomo próximos a Pierre y Marie Curie. Ambos pueden ser considerados como los “padres espirituales” de la investigación neutrónica.

(2) Más allá de los tres países asociados, desde hace veinte años se han entablado colaboraciones científicas de forma continuada: España (1987), Suiza (1988), Austria (1990), Rusia (1996), Italia (1997), la República Checa (1999), Suecia y Hungría (2005), Bélgica y Polonia (2006).

    
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