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PROYECTOS PATHFINDER
Title  Sobre la pista del fenómeno humano

Ocho incipientes proyectos Pathfinder empiezan a alcanzar su velocidad de crucero. Todos intentan comprender el fundamento de nuestra humanidad: esta “pequeña diferencia” que nos da un lugar particular en el mundo de los seres vivos.

Una niña duerme en una jaula con un perro.
Esta foto puede parecer extraña: una niña que duerme en una jaula... se encuentra en realidad en una exposición canina en la que se han presentado los perros de su familia. Ellos están contentos de exhibirse. Ella duerme la siesta. Un ejemplo de la complicidad y de la confianza recíproca que pueden existir entre los hombres y los animales.
© Michel Vanden Eeckhoudt
1. Calacei - los misterios del lenguaje
“Desde los años cincuenta, algunos lingüistas como el estadounidense Noam Chomsky empezaron a explorar y a analizar con éxito los cimientos de la facultad del lenguaje. Pero la lingüística no responde a todos nuestros interrogantes cuando se plantea la cuestión de la disposición humana innata que permite la adquisición progresiva por el niño de muy corta edad de esta complejidad sintáctica”, explica Jacques Mehler, especialista de las neurociencias cognitivas en el Sissa(1) de Trieste (Italia) y coordinador del proyecto Calacei(2). “En esto las neurociencias, con herramientas tecnológicas de observación del cerebro en lo que se refiere a los estímulos relacionados con el aprendizaje del lenguaje por los pequeños, introducen un enfoque científico particularmente prolífico en nuevos datos”.

Los estudios(3) tratan en particular de las capacidades de los bebés de distinguir los fonemas de la voz, de detectar propiedades “globales”, como por ejemplo la prosodia propia de la lengua escuchada. Algunas investigaciones realizadas en paralelo sobre los primates tratan también de las reacciones comportamentales de discriminación entre, por ejemplo, algunos sonidos naturales (la voz de un ser humano) y el sonido “no humano” de la misma voz grabada. Otros trabajos intentan discernir cómo el cerebro del niño asimila y se apropia de la relación pedagógica que rige su aprendizaje.

“Esta relación es muy compleja, ya que interfiere con una serie de circunstancias emocionales y de búsquedas de satisfacción de algún deseo. La adquisición del lenguaje subentiende en realidad la aptitud de integrarse en el grupo social humano”, destaca Jacques Mehler. “La cuestión que se plantea es saber si nacemos con una aptitud de la mente humana para percibir que pertenece a un grupo con el que comparte un estatus común. En particular, algunas observaciones neurológicas llevan a identificar fenómenos cerebrales que traducen el hecho de que ciertas categorías de niños autistas sufran un déficit de representación puesto que no son conscientes de que sus emociones, sus deseos y sus pensamientos están compartidos con otros seres”.

2. Neurocom – en los orígenes de la comunicación
En un registro paralelo, pero más extenso que la palabra, el proyecto Neurocom (Neural origins of language and communication) reúne a lingüistas, psicólogos, etólogos, investigadores de neurociencias y de ciencias cognitivas. Pretenden distinguir cuáles son los componentes neuronales específicamente humanos en los canales de comunicación. Los socios quieren comparar el impacto, en la corteza, de las reacciones propias del hombre adulto, de los bebés y de ciertos primates, combinando técnicas de generación de imágenes cerebrales y pruebas de comportamiento en diferentes situaciones de comunicación (verbales, gestuales y audiovisuales).

3. Refcom – los límites de la comunicación animal
Pareja de gorilas que viven en un zoo.
Refcom– Investigación sobre el comportamiento de los primates. En la foto, una pareja de gorilas que viven en un zoo. La hembra está pendiente de la información aportada por el entorno, lo que no deja indiferente al macho, el líder del grupo.
Los ocho socios del proyecto Refcom (Origins of referential communication) adoptan un enfoque comparativo y evolutivo entre los diferentes tipos de mensajes que permiten que los hombres y los animales se comuniquen entre ellos. “Queremos investigar si las capacidades comunicativas del ser humano son el resultado de una integración, única en su género, de numerosas aptitudes compartidas por otras especies”, precisa el coordinador Juan Gómez, psicólogo en la Universidad de St. Andrews (Reino Unido).

Se sabe, por ejemplo, que los monos envían señales de alarma cuando sienten la presencia de un predador. Los monos bonobos y los gorilas añaden una serie de gestos imponentes. Más allá de estas especies de referencia, los socios también estudian los delfines, los papagayos, los perros (estos últimos utilizan signos innatos y signos enseñados por el hombre). Analizan los modos específicos de grupos de animales que viven en libertad o en cautividad. Se realizan algunas comparaciones con grupos de niños, algunos autistas, para comprender dónde se puede situar el “detonador” que diferencia al hombre del animal.

4. Sedsu – la magia de los signos
Los equipos del proyecto Sedsu (Stages in the evolution and development of sign use) han utilizado un enfoque semiótico parecido. Ellos analizan más específicamente el desarrollo de la capacidad de interpretar la lengua de signos (gestos, imágenes, símbolos abstractos, sonidos, etc.). “El reconocimiento y la compresión de los signos ha evolucionado de forma diferente entre las especies de primates”, explica Jules Davidoff (Goldsmiths’ College – Reino Unido). Así, la percepción es más global en los hombres que en los chimpancés, a quienes les sorprenden más los detalles. Otra característica clave del hombre es su capacidad de hacer la distinción entre el sentido del signo y su forma identificable. “Queremos profundizar en la forma en la que la transición de un estadio de desarrollo a otro puede ser explicada por la adquisición de un nivel de conocimiento. Este nivel abriría la vía a una capacidad de utilización cada vez más avanzada de los signos, llegando después al lenguaje humano”. El proyecto explora también la universalidad humana al mismo tiempo que sus variaciones culturales. De ahí que el reconocimiento de los signos sea también estudiado en las poblaciones de Namibia, Amazonas, Tailandia y la India.

5. Wayfinding - memoria espacial y orientación
Otro campo estudiado es el de la memoria espacial y del sentido de la orientación que, en cualquier caso, no es exclusivo de los hombres. No obstante, nuestra capacidad de construir representaciones del mundo externo está relacionada con funciones cognitivas propias. El proyecto Wayfinding esboza la evolución histórica de estas competencias, particularmente las estrategias de adaptación a las circunstancias. Están implicados en estos trabajos seis laboratorios especializados en psicología, fisiología, biología, neurociencias, antropología e inteligencia artificial, que utilizan entre otras cosas un gran número de pruebas psicológicas y técnicas de generación de imágenes neurológicas. Los investigadores exploran y comparan los mecanismos de orientación de los seres humanos, de las ratas y de los monos. “Por ejemplo, hemos esbozado la jerarquía de los procesos que permiten encontrar el camino a seguir y hemos podido ver claramente que los más elaborados son específicos del sistema cognitivo humano”, destaca Albert Postma, su coordinador, de la Universidad de Utrecht (Países Bajos). “A nivel humano, comparamos igualmente algunas diferencias individuales (edad, sexo, cultura, estado de salud) que aparecen en los sistemas de navegación personales ”.

6. Edici - imitar para aprender
Madre tití compartiendo la comida con su cría.
Edici – Los titís son pequeños monos del nuevo mundo que poseen características genéticas cercanas a las del hombre. Aquí, una madre que comparte comida con su pequeño. Los jóvenes son muy prudentes de cara a los alimentos que no conocen, sólo los tocan si se los dan sus padres. Los investigadores de Edici estudian este aspecto particular del aprendizaje.
© Bernhard Voelkl
Imitar forma parte de los primeros juegos y es un elemento fundamental del aprendizaje, tanto en los hombres como los animales. Es el perro del rebaño, y no el pastor, el que enseña su trabajo al cachorro. “Toda una serie de investigadores europeos, desde Konrad Lorenz hasta Jean Piaget, pasando por Lev Vigotsky y otros, han establecido hasta qué punto la imitación es un motor fundamental del desarrollo cognitivo social en el transcurso de la vida humana”, destaca Ludwig Huber (Universidad de Viena, Austria), coordinador del proyecto Edici (Evolution, development and international control of imitation). “Los avances realizados en las bases neurológicas y los métodos de investigación de los procesos evolutivos de las facultades de imitación permiten hoy en día avanzar más en la comprensión de sus orígenes y de su desarrollo y, en particular, de la especificidad única y compleja del ser humano para controlar intencionalmente esta aptitud”.

7. Far - el razonamiento y las reglas

Pruebas de electroencefalograma realizadas a un niño en el Centre for Brain and Cognitive Development del Birkbeck College, de la Universidad de Londres

Far - ¿Qué parte del joven cerebro está activada en ciertos aprendizajes? Pruebas de electro-encefalograma realizadas en el Centre for Brain and Cognitive Development del Birkbeck College, de la Universidad de Londres.
Una de las características más singulares de la mente humana es su capacidad de razonamiento y de lógica, y en particular su aptitud para definir conceptos y reglas que le permitan “organizar el mundo” con el que interactúa. Esos aspectos cognitivos del entendimiento humano los estudian los investigadores del proyecto Far (From associations to rules, in the development of concepts) que reúne a psicólogos, especialistas de las neurociencias y de la evolución, informáticos indispensables para construir modelos y simulaciones. El proyecto pretende entre otras cosas analizar los diferentes tipos de cognición humanos y animales y revelar la importancia del lenguaje en esta diferenciación. “Intentamos volver a esbozar los orígenes del razonamiento basado en una regla, que es la forma arquetípica del razonamiento humano”, estima Denis Mareschal, su coordinador, de la Universidad de Londres. “Nos preguntamos de dónde viene esta aptitud, si puede existir en individuos que no posean el lenguaje (niños, animales). Nos centramos en este fenómeno porque los conceptos y las categorías están en el centro de cualquier forma de comportamiento inteligente (humano u otro). Además, queremos saber si los adultos pueden, según las circunstancias, variar en las estrategias, basadas o no en la reglas, utilizadas para aprender nuevos conceptos. Esperamos que todo esto nos aclare sobre los elementos que permiten saber el porqué esta aptitud pudo emerger en el transcurso de la evolución”.

8. PXB140404 – la diferencia del cerebro humano
Otra cuestión, por no decir “la” cuestión esencial, para discernir quiénes somos, es la de saber en qué se diferencian nuestro cerebro del de nuestros primos los grandes simios. El proyecto PXB140404 pretende descubrir la base molecular de las capacidades cognitivas, y sus genes correspondientes, que son únicos de los seres humanos. El proyecto debería hacer posible el revelar y datar una serie de mutaciones genéticas que han contribuido a nuestra herencia, compartida con otras especies, y el nacimiento de nuestras otras especificidades. Esta exploración, que abre nuevos horizontes a la ciencia cognitiva, reúne a biólogos, bioinformáticos, psiquiatras y especialistas de las neurociencias.

(1) Scuola Internazionale Superiore di Studi Avanzati
(2) Universal and Specific Properties of a Uniquely Human Competence. Tools to study language acquisition in early infancy – proyecto llevado a cabo en colaboración con equipos alemanes y británicos.
(3) Estas investigaciones, realizadas en niños de corta edad desde las primicias de adquisición del lenguaje, implican una participación activa y naturalmente indispensable de los padres y responden a normas éticas rigurosas.


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  PARA SABER MáS  
  Investigación fundamental y calidad de vida

Los proyectos interdisciplinarios Nest-Pathfinder pertenecen al campo de la investigación fundamental. Pero los avances de conocimientos cruzados en todas las facetas de la especificidad de la mente humana (en los planos genéticos, neurobiológicos, comportamentales o psicológicos) ...
 

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  Encontrará más información sobre los proyectos Nest-Pathfinder sobre la temática What it means to be human (así como los equipos de investigación interdisciplinaria implicados) en las fichas consultables.  


   
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  Investigación fundamental y calidad de vida

Los proyectos interdisciplinarios Nest-Pathfinder pertenecen al campo de la investigación fundamental. Pero los avances de conocimientos cruzados en todas las facetas de la especificidad de la mente humana (en los planos genéticos, neurobiológicos, comportamentales o psicológicos) no constituyen un ejercicio de ciencia “gratuito”. Los investigadores tienen en mente sus consecuencias en términos de mejora de la calidad de vida individual y colectiva. Uno de los campos más patentes es el de la educación, la pedagogía escolar y la formación. Otro es la forma en la que la medicina pueda afrontar todas las patologías del cerebro, como las enfermedades neurodegenerativas relacionadas con el envejecimiento así como numerosos desórdenes de la salud mental (esquizofrenia, depresión, autismo, etc.).

Asimismo, los beneficios pueden ser numerosos para acompañar las dimensiones cada vez más “inmateriales” que determinan la esfera tecnológica. La comprensión profundizada de las funciones cognitivas del hombre condiciona la creación de las máquinas y de las interfaces inteligentes.

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Encontrará más información sobre los proyectos Nest-Pathfinder sobre la temática What it means to be human (así como los equipos de investigación interdisciplinaria implicados) en las fichas consultables.

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