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El rincón pedagógico

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En el aire

Metano en Marte

Mars Express – Ilustración © Alex Lutkus
Mars Express – Ilustración
© Alex Lutkus

Ya está confirmado: Marte emite metano con regularidad. Durante 6 anos (el equivalente a 3 anos marcianos), en el marco de un estudio financiado por la NASA, un grupo de investigadores estuvieron observando este planeta con 3 potentes telescopios equipados con espectrógrafos infrarrojos de gran dispersión. Este dispositivo permite descomponer la luz reflejada por un planeta y, teniendo en cuenta que cada elemento absorbe preferentemente una parte del espectro luminoso, también permite determinar la composición de su atmósfera a distancia. El estudio no sólo confirma los resultados similares obtenidos en 2004 gracias a la sonda europea Mars Express, sino que también ha conseguido localizar tres fuentes de las que proceden estas emisiones de metano en el hemisferio norte del planeta rojo.

Al tener el metano una vida marciana extremadamente breve, los científicos están deseando saber cómo se produce este gas. .Será el resultado de un proceso geológico, como la desintegración bajo el efecto del calor de los hidratos de metano enterrados en las entranas del planeta? .O será la prueba de que si alguna vez hubo vida en el planeta Marte, no ha desaparecido del todo? El robot Mars Science Laboratory de la NASA, cuyo lanzamiento está previsto para 2011, permitirá posiblemente resolver este enigma.


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Cartografía de los suelos africanos

Ejemplo de mapa en el que se observan los lugares de extracción de muestras de suelo. © CIAT 2009
Ejemplo de mapa en el que se observan los lugares de extracción de muestras de suelo.
© CIAT 2009

Desforestación, sobreexplotación, desertización, técnicas o cultivos inadaptados… Todos son factores responsables de la degradación de los suelos del África subsahariana y, como consecuencia directa, de los bajos rendimientos obtenidos por los agricultores de esta región del planeta. Sin embargo, para acabar con esta tendencia, los expertos y quienes trabajan sobre el terreno no cuentan con informaciones fiables sobre las propiedades químicas y físicas de los suelos africanos.

Precisamente, con el fin de solventar este déficit de información, el Centro Internacional de Agricultura Tropical (CIAT) lanzó en enero de 2009 el Servicio de Información de Suelos Africanos (AfSIS) para elaborar un mapa digital detallado de los suelos de la región. Teledetección, imágenes por satélite, espectrografía de infrarrojos… Se movilizará un arsenal de instrumentos de tecnología puntera para establecer el perfil edafológico de una serie de zonas agrícolas repartidas por unos cuarenta países diferentes. Todos estos datos, una vez recopilados, se pondrán a disposición de todas las partes implicadas en la industria agrícola africana, a través de Internet y de forma gratuita.






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Cáncer kamikaze

Visualización de las diferencias del gen Rad51 entre las células normales y las cancerosas (las dos columnas de la derecha). Así, este gen podría ser utilizado para la puesta a punto de terapias génicas contra el cáncer. © Courtesy Christopher Hine
Visualización de las diferencias del gen Rad51 entre las células normales y las cancerosas (las dos columnas de la derecha). Así, este gen podría ser utilizado para la puesta a punto de terapias génicas contra el cáncer.
© Courtesy Christopher Hine

Des biologistes de la Rochester University (US) ont peut-être découvert, par pur hasard, une nouvelle arme contre le cancer. L’équipe tentait de mieux comprendre pourquoi la protéine Rad51 s’exprime cinq fois plus dans les cellules cancéreuses. Pour tracer les origines de cette surexpression, ils ont remplacé une partie du gène de la protéine par un marqueur et, contre toute attente, les cellules cancéreuses générées suite à cette manipulation produisent 12 500 fois plus la Rad51 qu’une cellule normale!

Les chercheurs ont dès lors envisagé d’induire l’autodestruction des cellules cancéreuses en liant une variante de la toxine diphtérique au gène Rad51. Et ça marche! Testée sur divers tissus cancéreux, la «bombe toxique» des biologistes de l’université de Rochester a permis de détruire toutes les cellules cancéreuses sans affecter notablement les cellules saines. Les chercheurs tentent désormais de mettre au point les modalités d’insertion dans l’organisme du gène par le biais d’un virus bénin.










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El pez payaso no tiene motivos para reírse

© Shutterstock


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Los peces payasos perderán la orientación si la acidez de los océanos sigue aumentando debido a las emisiones de CO2 antrópico? Cuando salen del huevo, los alevines de esta especie se dirigen hacia alta mar para alimentarse de planctón hasta llegar a un arrecife adaptado a sus necesidades. Un experimento llevado a cabo por científicos de la James Cook University (Australia) parece demostrar que la capacidad de los alevines de escoger un medio adecuado se ve mermada cuando están sumergidos en un agua más ácida. Los investigadores colocaron a alevines en la base de un depósito en forma de “Y”.

En uno de los lados habían colocado elementos vegetales atractivos para los pequenos peces payasos y, en el otro, elementos considerados como repugnantes.

En un agua con un pH de 8,15, equivalente a la acidez media actual de los océanos, actuaban con normalidad: la mayoría de los alevines se dirigían directamente hacia el lado del depósito que reproducía sus condiciones ideales de vida. Pero cuando se bajó el pH al índice a 7,8 estimado para 2100, hacían todo lo contrario, hasta el punto de pasar el 80% de su tiempo en el lado opuesto. Los autores temen que estos resultados sean aplicables a la mayoría de los peces coralinos, cuyas crías a menudo recurren a los mismos mecanismos de orientación. Los efectos nefastos del aumento de la acidez oceánica para los crustáceos y los bivalvos ya habían sido demostrados, pero jamás para los peces.


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Tetris terapéutico








Acaba de sufrir una terrible experiencia? !Juegue una partida de Tetris! Las víctimas de accidentes, de guerras o de violación, con frecuencia desarrollan un síndrome de estrés postraumático, caracterizado por episodios irreprimibles en los que vuelven a revivir mentalmente el acontecimiento traumático.

Un grupo de psiquiatras de la Universidad de Oxford (Reino Unido) tuvieron la idea de contrarrestar este síntoma utilizando un videojuego: expusieron a voluntarios a una serie de secuencias violentas rodadas, luego pidieron a algunos que jugaran una partida de Tetris.

La semana siguiente, los investigadores llevaron a cabo una serie de pruebas destinadas a medir el impacto de las películas en todos los participantes. Según los resultados, los jugadores de Tetris tuvieron menos “flash-backs” y mejores resultados en la prueba estándar utilizada por los psiquiatras para evaluar la amplitud del síndrome de estrés postraumático de los pacientes.

Los autores del estudio afirman que los videojuegos como el Tetris movilizan intensamente los recursos visuales y espaciales del cerebro hasta agotarlos, disminuyendo la memorización del componente visual asociado con un acontecimiento.

La técnica no constituiría una respuesta global al síndrome de estrés postraumático, pero podría ser útil en el tratamiento inmediato de víctimas de accidentes violentos.

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La súbita extinción de la civilización de Caral








La civilización de Caral, considerada como la más antigua de América, desapareció de repente hace 3.600 anos. Esta civilización, instalada en la costa del Pacífico a 180 km al norte de Lima (Perú), prosperó durante 2.000 anos. Además de impresionantes construcciones piramidales, los yacimientos arqueológicos de Caral encierran una vasta red de irrigación agrícola. .Cómo pudo desaparecer esta civilización en el transcurso de tan sólo algunas generaciones?

Un nuevo estudio publicado en Proceedings of National Academy of Sciences senala que la civilización de Caral empezó a declinar cuando se produjeron a la vez terremotos con variaciones climáticas inducidas por el fenómeno “El Nino”. Hace 3.600 anos, una serie de violentos movimientos sísmicos desestabilizaron la cadena montanosa que se elevaba sobre el valle donde vivían, lo que provocó la acumulación de fragmentos de rocas más abajo. Las lluvias torrenciales temporales causadas por el fenómeno “El Nino” arrastraron estos pedazos rocosos hasta el océano. Este último los expulsó en forma de arena y de lodo, formándose una gran cresta que aisló las bahías fértiles. Bajo la influencia de los vientos, la arena invadió los campos y se anegó los sistemas de irrigación, matando de hambre a este pueblo.

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Nueva hipótesis para el origen de la Vía láctea

© ESO


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Hasta ahora, los astrofísicos pensaban que las galaxias espirales eran el resultado de la colisión de galaxias más antiguas. Esta teoría, que ya había sido cuestionada con algunas observaciones, ha sido contundentemente refutada con la publicación en la revista Nature de los resultados obtenidos por simulación digital a través de la supercomputadora Mare Nostrum. Tras cuatro semanas de cálculos de este superordenador, dotado de 2.000 procesadores, los autores del artículo, astrofísicos franceses e israelíes, probaron que las galaxias espirales se formaban no por un fenómeno de colisión, sino más bien de implosión. Unos gases originados por corrientes frías atraviesan el halo de materia negra que rodea una galaxia, y convergen en el disco galáctico, muy caliente, situado en el centro de la misma. El aumento de gas frío provoca entonces la fragmentación del disco galáctico en grumos macizos en el seno de los cuales se forman las nuevas estrellas.

Esta nueva hipótesis concuerda mucho mejor con recientes estudios gravitacionales que han demostrado que una galaxia se sitúa en el centro de un halo de materia negra. Ayuda a comprender mejor cómo cada ano se crean centenares de masas solares en el seno de las galaxias más masivas.

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Noticias europeas

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Fertilidad…

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Cada día, se vierten en las aguas residuales una gran cantidad de estrógenos que provienen, entre otras cosas, de los anticonceptivos hormonales (véase también “.alteradores endocrinos en nuestros platos?”, en la página 28).

Estos residuos constituyen tan sólo un elemento entre los muchos alteradores endocrinos, compuestos de los que se sospecha que causan numerosos problemas de salud porque interfieren en el funcionamiento hormonal de los seres vivos. Algunos estudios ya han demostrado que la asociación de estrógenos y de sustancias de otro tipo, como los antiandrógenos, provocaba una fuerte disminución de la fertilidad en los hombres que se observa desde hace unos treinta anos.

En un estudio realizado por Susan Jobling, investigadora de la Brunel University (Reino Unido), se ha observado que esta misma mezcla es la responsable de la feminización de los peces de río, toda una primicia, puesto que las investigaciones anteriores indicaban que los estrógenos eran los únicos culpables de este fenómeno.

Si bien se ha visto ahora que los problemas de fertilidad del ser humano y de los peces de río están relacionados, queda por determinar la naturaleza exacta de los antiandrógenos concernidos.

Estas sustancias se encuentran en una amplia gama de productos diferentes, desde los fármacos contra el cáncer de próstata hasta los pesticidas, pasando por artículos mucho más anodinos, como jabones, detergentes, dentífricos y cosméticos.

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…y fertilización

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A principios de 2009, la salida del buque de investigación alemán Polarstern hacia las aguas subantárticas dio mucho que hablar. .Por qué hubo tanta polémica? Por las posibles consecuencias medioambientales de una fertilización artificial de los océanos. En enero de 2009, unos cincuenta investigadores viajaron rumbo al Océano Austral, entre la Patagonia y el Océano Antártico, con el fin de arrojar allí 20 toneladas de sulfato de hierro en una superficie de 300 km2. El objeto de este experimento germano-indio, bautizado LOHAFEX era probar si tal fertilización permitía aumentar la capacidad de almacenamiento de carbono en los océanos.

La pertinencia de esta expedición fue ampliamente cuestionada, tanto por las asociaciones de defensa del medio ambiente como por algunos científicos. En el momento del lanzamiento de la operación, un estudio publicado en la revista Nature revelaba no sólo que se había reducido el potencial de las regiones oceánicas ricas en hierro como depósitos de carbono, sino también que la fertilización artificial era mucho menos eficaz que la aportación natural de hierro. Algunos días después de su salida, el Ministerio de Investigación de Alemania suspendió la misión hasta que se efectuara una nueva evaluación de su impacto sobre el medio ambiente. Los expertos finalmente juzgaron que dicho impacto sería mínimo por lo que permitieron que el Polarstern siguiera su ruta. Según algunos científicos, echar grandes cantidades de hierro en los océanos podría provocar una reacción química que llevaría a la producción de protóxido de nitrógeno, un gas de efecto invernadero mucho más devastador que el CO2.

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Los componentes del humo

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Qué origina la espesa niebla marrón que cada invierno se apodera de los cielos del Sudeste Asiático? Desde luego, los expertos saben que la combustión de la biomasa y de carburante fósil forma esta nube de hollín, pero nadie hasta ahora había logrado determinar cuál de los dos factores era más importante. Recientemente, un grupo de investigadores maldivos, indios y suecos analizaron la nube utilizando el carbono 14. Este isótopo radiactivo del carbono, más frecuentemente utilizado por los arqueólogos para datar sus hallazgos, está muy presente en la biomasa, y mucho menos en los carburantes fósiles, que se forman durante períodos muy largos.

Según las conclusiones del estudio, la biomasa, comúnmente quemada por las poblaciones pobres de estas regiones en sus actividades agrícolas u otras tareas diarias, intervendría a razón de dos tercios en la formación de la nube, frente al tercio de las energías fósiles.

Estos resultados permitirán elegir mejor las medidas destinadas a combatir una polución temporal que no sólo acelera el calentamiento del clima de la región, sino que también provoca numerosos cánceres, enfermedades cardiovasculares o afecciones respiratorias.









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Movilización chino-británica

Acelerar el desarrollo y la implantación de nuevas soluciones energéticas es esencial para limitar los efectos del calentamiento climático. Se trata de un objetivo alcanzable, con tal que se haga un esfuerzo de investigación a escala mundial. La Universidad de Leeds (Reino Unido) y la del Zhejiang (China) acaban de plasmar esta necesidad con el lanzamiento del UoL-ZJU Centre for Sustainable Energy Sciences and Technology.

Este centro virtual de conocimientos pretende aunar los recursos de ambas universidades para tratar juntas los principales desafíos energéticos actuales. El campo de investigación cubierto por el centro abarca desde la captura del CO2 y su almacenamiento hasta las pilas de combustible, pasando por las células fotovoltaicas, los carburantes de sustitución o incluso los métodos de control de la contaminación. La colaboración abre nuevas perspectivas de financiación y de intercambio para los investigadores y los doctorandos así como para la industria mundial del sector energético, que ambas universidades desean implicar en sus proyectos.

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El “Gran Hermano” de los residuos industriales









Cada día, miles de camiones cargados de residuos industriales peligrosos recorren las carreteras europeas para llegar a los emplazamientos especializados en el tratamiento de los residuos altamente tóxicos.

Resulta muy complicado garantizar su llegada a buen puerto y, sobre todo, prevenir que se viertan de forma ilegal. En Lombardía, en el norte de Italia, acaba de ponerse en marcha un nuevo sistema con vistas a automatizar la vigilancia de estos cargamentos “sensibles”. Se han equipado unos 200 contenedores remolcados por 100 camiones con pequenos dispositivos que permiten seguir con precisión todos sus desplazamientos.

Estos dispositivos se pueden localizar por satélite y envían una senal al servidor central cuando se fija o se separa un remolque, recopilando además otras informaciones sobre el estado del contenedor o incluso su temperatura.

El Advanced Tracking System – ATS funciona actualmente gracias al GPS estadounidense pero está previsto relacionarlo con el Galileo tan pronto como se finalice la implantación de este sistema de posicionamiento por satélite europeo.

A finales del 2008, Allix, la PYME italiana que desarrolló el ATS, obtuvo el primer premio regional del Certamen Europeo de Navegación por Satélite.

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La hormiga azteca, auténtica conquistadora

La hormiga azteca, cuyo nombre en latín es Lasius neglectus, vive en pequenas redes de hormigueros interconectados, lo que la hace especialmente invasiva. Parece ser que su capacidad de formar supercolonias dirigidas por varias reinas se debe, entre otras cosas, al hecho de que reconoce difícilmente a los individuos del mismo hormiguero. Además de este débil grado de antagonismo, el insecto sólo sería capaz de librarse de sus parásitos moviéndose continuamente. “Un gran número de especies invasivas consiguen librarse ecológicamente de sus parásitos, porque el enemigo no sigue a su anfitrión a su nuevo hábitat”, explican los autores de un estudio publicado en la página web de PLoS ONE.

Al comparar los rasgos “ invasivos” y “preinvasivos” de esta especie con los de su especie hermana no invasiva originaria de Turquía, Lasius turcicus, los investigadores se dieron cuenta de que la hormiga azteca evolucionó mucho antes de dejar Asia Menor y de volverse invasiva. “Esto significa que tienen que encontrarse algunas Lasius neglectus no invasivas en alguna parte de Asia Occidental, a menos que hayan desaparecido recientemente”, indican los científicos. Encontrar este “eslabón perdido” aportaría una valiosa información sobre este insecto que permitiría controlarlos mejor en caso de invasión.

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“Mosqueados con la Ceratitis”

Hembra de Ceratitis capitata Wiedemann en una naranja.© Jacques Barths/INRA


Hembra de Ceratitis capitata Wiedemann en una naranja.
© Jacques Barths/INRA

La Ceratitis capitata, más conocida con el nombre de mosca mediterránea de las frutas, es una verdadera pesadilla para los fruticultores.

Los huevos que deposita bajo la piel de una amplia variedad de frutas provocan danos cifrados en unos 710 millones de euros al ano tan sólo en los vergeles de California.

La propagación de este insecto devastador se controla hoy en día con pesticidas, o con la ayuda de especímenes machos esterilizados en laboratorio por irradiación y luego soltados en la época de acoplamiento, para que compitan con los especímenes machos silvestres en la fecundación de las hembras. Un equipo dirigido por Ersnt A. Wimmer, de la Georg-August-Universität Göttingen (Alemania) se complace de haber puesto a punto una nueva técnica aún más eficaz. Se basa también en la cría de machos estériles pero, para causar su infertilidad, recurre a la ingeniería genética en vez de a las radiaciones ionizantes. El método debilita menos a los individuos, que están más en condiciones de competir con los machos silvestres.

Queda por garantizar la inocuidad de esta técnica para el resto del ecosistema.

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Un prototipo para ITER

Divertor diseñado para ITER (ilustración).© Iter
Divertor diseñado para ITER (ilustración)
© Iter

Acaba de darse un nuevo paso hacia la realización del reactor experimental de fusión nuclear ITER (International Thermonuclear Experimental Reactor) en el centro VTT (Technical Research Centre) de Finlandia. Los investigadores del proyecto acaban de inaugurar el DTP2 (Divertor Test Platform
for ITER)
, un prototipo de la carretilla automática de manutención destinada al mantenimiento del “divertor”, la parte inferior del reactor. El divertor está constituido por casetes, módulos recubiertos con volframio que captan los residuos de fusión dentro del plasma para preservar la pureza de este último, y que deben tratarse con regularidad para que sigan funcionando en condiciones óptimas.

La tarea de DTP2 será bastante complicada. El divertor es un canal circular muy estrecho, cada módulo pesa cerca de 10 toneladas, el calor generado por el plasma asciende a unos 100 millones de grados centígrados y la visibilidad de las cámaras tradicionales se pierde totalmente con las radiaciones.

Teniendo en cuenta estas condiciones extremas de funcionamiento, los investigadores se concentran ahora en la resistencia del DTP2. Si las pruebas son concluyentes, el dispositivo será incorporado a la estación piloto de ITER, actualmente en construcción en Cadarache, al sur de Francia.

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Virus de la gripe, ladrón de cofia

Imagen de un dominio de la polimerasa del virus de la gripe. El sitio activo responsable de la división del ARN aparece en rojo. Su actividad es esencial para que el virus pueda multiplicarse en las células humanas.<br>© Stephen Cusack, EMBL

© Stephen Cusack, EMBL

Mientras que la gripe estacional mata cada ano a centenares de miles de personas en el mundo y que el temor a una pandemia aumenta con la multiplicación de los casos de gripe aviar, acaba de identificarse una nueva diana de los medicamentos para detener la infección del virus gripal. Los resultados de las investigaciones del Laboratorio Europeo de Biología Molecular – (EMBL, por sus siglas en inglés), de la Université Joseph
Fourrier
(Francia) y del CNRS (Centro Nacional de Investigación Científica, Francia) publicados en la revista Nature, muestran cómo el virus de la gripe consigue utilizar los sistemas de la célula huésped para replicarse y producir sus proteínas.

La clave de este proceso es la subunidad PA de la enzima viral polimerasa. Permite robar la “cofia” de las moléculas de ácido ribonucleico mensajero (ARNm) de la célula huésped destinada a guiar la maquinaria de síntesis de las proteínas hacia el punto de partida.

Una vez en posesión de este indicador crucial, la polimerasa viral se lo incorpora a su propio ARNm, lo que permite que el virus se aproveche alegremente de la maquinaria celular. Por lo tanto, este descubrimiento hace que la subunidad PA de la polimerasa viral se convierta en un blanco prometedor para nuevos antivirales.

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Hiperactividad: se cuestiona la eficacia del metilfenidato

Portada del libro del colectivo Pas de 0 de conduite publicada por la Editorial Érès, que dice literalmente: “Niños revoltosos: ¿el infierno está lleno de buenas prevenciones?”© Courtesy Éditions Érès – Illustration Pancho
Portada del libro del colectivo Pas de 0 de conduite publicada por la Editorial Érès, que dice literalmente: “Niños revoltosos: ¿el infierno está lleno de buenas prevenciones?”
© Courtesy Éditions Érès – Illustration Pancho

El metilfenidato es verdaderamente eficaz para tratar el trastorno de déficit de atención e hiperactividad (o TDAH)? Este síndrome, que afectaría al 7-9% de los ninos estadounidenses, suscita con frecuencia la polémica en lo que respecta a su origen neurobiológico, puesto que concierne a ninos cuya personalidad aún no se ha afirmado. En un estudio publicado en Trends Neurosciences, François Gonon, neurobiólogo en el CNRS (Francia), analizó 80 artículos científicos para comprobar las bases científicas que justifican la utilización del metilfenidato.

Destaca la escasez de elementos que permitan confirmar que el TDAH esté realmente vinculado a la dopamina, un neurotransmisor cuyo déficit se pretende corregir con metilfenidato. Asimismo, el investigador pone en duda la eficacia a largo plazo del tratamiento destacando que, aunque el metilfenidato actúa indiscutiblemente sobre los principales síntomas, nada prueba su efecto sobre las causas de la enfermedad.

A modo de conclusión, el neurobiólogo destaca la poca consistencia de los elementos sobre los que se basa el amplio consenso científico que vincula el TDAH con un déficit de dopamina.


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Remielinizar las neuronas

Induction des cellules myélinisantes dans le cerveau de souris déficient  en myéline après un traitement par T3. Les oligodendrocytes sont visualisés  par une fluorescence verte grâce à un gène marqueur GFP (Green Fluorescent  Protein). © Said Ghandour
Inducción de las células mielinizantes en el cerebro de un ratón falto de mielina tras un tratamiento con T3. Los oligodendrocitos se pueden ver con una fluorescencia verde gracias a un gen marcador (Green Fluorescent Protein).
© Said Ghandour

Se puede reparar la mielina de las personas que sufren esclerosis múltiple? El equipo de biopatología y de conformación de imágenes de mielina del Laboratorio de conformación de imágenes y neurociencias cognitivas UMR 7191 de Estrasburgo (Francia) consiguió un desafío comparable en un modelo animal. La mielina es la sustancia que recubre las fibras nerviosas y actúa como aislante eléctrico. Es indispensable para la conducción eficaz del impulso nervioso a través de las neuronas. En las personas que padecen esclerosis múltiple, las vainas de mielina se van destruyendo progresivamente, lo que conlleva la disminución de la velocidad e incluso el bloqueo de la transmisión del impulso nervioso.

Aunque los inmunosupresores y los inmunomoduladores utilizados actualmente a modo de tratamiento permiten reducir la frecuencia y la duración de las recaídas, son ineficaces a largo plazo. Por eso la remielinización es un objetivo clínico determinante.

Los investigadores llegaron a demostrar que la hormona tiroidea T3 permite la reparación de las vainas de mielina en los ratones. Esta hormona interviene en la diferenciación y la maduración de los oligodendrocitos, células productoras de mielina, por lo que tendría el mismo efecto en un cerebro adulto desmielinizado.

Una baza nada despreciable de este enfoque terapéutico que se podría aplicar es que la remielinización continúa tras la interrupción del tratamiento del T3, lo que permitiría evitar los posibles efectos secundarios de una utilización prolongada de esta hormona.

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La ciencia al alcance de la mano

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El “facebook” de los científicos

ResearchGATE es una página web gratuita para los investigadores, en la que pueden presentarse, describir sus proyectos, encontrar el camino para conocer a colegas que trabajen en los mismos campos, emprender discusiones entre homólogos, crear nuevas redes, descubrir al especialista que le falta a su equipo, etc. Ya en la página inicial, una serie de “fichas de identidad” de científicos de todos los continentes revelan el interés de la operación.

Este servicio en línea fue lanzado en mayo de 2008 por la empresa alemana con el mismo nombre.

La página web fue desarrollada por científicos de la Universidad de Hannover (Alemania), la Harvard Medical School (Estados Unidos) y la Universidad de Leeds (Reino Unido). Una iniciativa que encaja perfectamente con los objetivos del Espacio Europeo de la Investigación.


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¿A qué se parece un científico?

Foto presentada por jóvenes austriacos (categoría 1) al concurso de La Noche Europea de los Investigadores.
Foto presentada por jóvenes austriacos (categoría 1) al concurso de La Noche Europea de los Investigadores.

Este “retrato de investigador” fue realizado por unos ninos en un concurso organizado por la Dirección General de Investigación de la Comisión Europea en el marco de La Noche Europea de los Investigadores.

Los participantes se dividieron en tres categorías (6-12 anos, 12-18 anos, más de 18 anos), y se pidió al público que votara a sus preferidos. Aunque sea demasiado tarde para dar su opinión, merece la pena visitar esta página web… Hay que senalar que esta noche tan especial, que existe desde 2005, se ha convertido en una cita ineludible entre los investigadores y el gran público. Se celebra en aproximadamente 200 ciudades de los 27 Estados miembros. En el 2008 participaron 1.475 organizaciones (universidades, empresas, asociaciones, etc.) frente a 951 en 2007. Numerosos laboratorios, museos y centros de ciencia abren sus puertas y proponen animaciones donde se conjugan el rigor y el placer del descubrimiento (vídeos, concursos, exposiciones, “tertulias de investigadores” en las que se puede hablar con científicos…).

Desde hace 4 anos, participaron 20.000 personas en los diversos acontecimientos y más de 300.000 en el ano 2008. La edición de 2009 se celebró el 25 de septiembre de 2009…


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Las mejores aptitudes para las matemáticas están en Asia

@ Shutterstock @ Shutterstock










Los mejores alumnos en matemáticas y ciencias son los asiáticos, lo que no es ninguna novedad.

En 2008, el Boston College (Estados Unidos) llevó a cabo la cuarta encuesta TIMSS (Trends in International Maths and Science Study).

Se realizó una prueba a 425.000 alumnos de los niveles primarios (en 36 países) y secundarios (en 48 países). Se pusieron en línea todos los resultados de las encuestas y las pruebas efectuadas, para que quien quisiera pudiera intentar realizarlas.

Los mejores en matemáticas son los alumnos de Hong Kong, Singapur y Taiwán, mientras que los mejores en ciencias son los estudiantes de secundaria de Singapur, Taiwán, Japón y Corea del Sur. En los Estados Unidos, los ninos de origen asiático son mucho mejores que los demás. Resultados comparables han tenido las encuestas PISA (Programme for International Student Assessment), en las que los asiáticos de 15 anos eran los mejores entre los 57 países del estudio.

Algunos psicólogos cognitivos explican este fenómeno por características lingüísticas: en chino, coreano o japonés, no se cuenta en once y doce sino en diez más uno, diez más dos, por lo que los ninos se acostumbran a descomponer los números y a contar mentalmente más rápido.

Además, renovar la ensenanza puede conllevar excelentes sorpresas.

El cálculo mental, impulsado en la ensenanza primaria en el Reino Unido en estos últimos anos, hizo posible que los chicos de 10 anos consiguieran muchos más puntos en 2007 que sus predecesores en 1995. Un resultado alentador…

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Desconfíe de los impostores

La finalidad de AFIS (Asociación Francesa para la Información Científica) es informar, pero sobre todo diferenciar entre ciencia y ciencia falsa, detectar la información precipitada y las hipótesis capaces de suscitar esperanzas vanas. En esta página web abunda la información y los artículos escritos en un lenguaje claro y que tratan temas de actualidad (riesgos para la salud, la clonación, la memoria, los beneficios y desventajas de la tecnología, los nuevos tratamientos, etc.).

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Las chicas tienen buen gusto…

@ Peter Willersted
@ Peter Willersted












8.900 alumnos daneses hicieron una prueba utilizando uno de los cinco sentidos al que todos los ninos son sensibles: el gusto. Esta encuesta, realizada por el Danish Science Communication y un grupo de científicos especialistas de alimentación de la Universidad de Copenhague, quiso determinar la manera en la que los más pequenos aprecian lo dulce, lo amargo, lo salado, lo ácido… Los profesores de ciencias llevaron a cabo las pruebas, con un muestrario e instrucciones precisas. Además, se les proporcionó un cuestionario sobre las costumbres alimenticias y los platos preferidos de los alumnos. “Lo más sorprendente fue que obtuviéramos resultados tan claros y de una calidad tan elevada”, valora Bodil Allesen Holm, coordinador del proyecto.

Los ninos revelan una gran variedad de gustos, con diferencias marcadas entre los sexos y las edades. No se sienten atraídos forzosamente por los dulces – el 30% de ellos preferían muestras no dulces, o muy poco.

Al 70% les gusta el pescado y el 59% estiman que no son caprichosos con las comidas.

Las chicas generalmente son más sutiles y analizan mejor los matices gustativos que los chicos. Ellas prefieren lo dulce, mientras que ellos se decantan más por lo que está sazonado o muy dulce. Los gustos personales se refuerzan en la adolescencia, al mismo tiempo que el entusiasmo por lo “muy dulce”.

Los alumnos de la zona de Jutlandia del Norte (Dinamarca) tienen mucha más sensibilidad a los sabores… Reconocen mejor la acidez, detectando su presencia a partir de 0,37 gramos por litro frente a 0,50 en el caso de la mayoría de los ninos. Una particularidad cultural que los científicos no se explican. Aunque lo que sí desean afirmar con rotundidad es que la industria alimenticia (y los padres) podrían poner freno al consumo de dulces muy fácilmente…

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Viaje al centro de la Tierra

@ CNRS Images
@ CNRS Images

El ano de la Tierra continúa en 2009.

Así, el CNRS (Centro Nacional de Investigación Científica) de Francia propone una visita virtual del Laboratorio de geofísica interna y tectonofísica (LGIT) de Grenoble, centrado en la dinámica de la Tierra. En total, 68 vídeos (de 2 a 6 minutos) y 30 clichés panorámicos impresionantes permiten descubrir una Tierra “muy movida”: riesgos sísmicos y volcánicos, campo magnético, deformación de la litosfera (la capa terrestre en la que se forman las cordilleras) y otros caprichos de nuestro planeta.

Entre otras cosas, podemos escuchar el ruido de los volcanes y descubrir la colaboración de los sismólogos en el estudio de la pirámide de Kheops. Asimismo, está presente la dimensión medioambiental a través de la presentación de trabajos sobre los problemas de contaminación abordados por la geoquímica.

Unos sesenta investigadores y doctorandos, así como estudiantes, participan en esta valorización del laboratorio. El LGIT se encuentra cerca de los Alpes, pero también está presente en Irán, en el Tíbet, en la isla de La Reunión, en la India y en otros altos lugares “geoestratégicos”.


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La investigación vista con lupa

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Un éxito que da qué pensar











El libro del físico estadounidense Lee Smolin, The Trouble with Physics es un ataque en toda regla a la teoría de las cuerdas (string theory) en física teórica. La teoría de las cuerdas tiene la ambición de unificar las leyes que rigen el conjunto de las fuerzas físicas combinando la relatividad general y la física cuántica. Es poco intuitiva ya que implica la existencia de un espacio-tiempo en diez dimensiones (once en una de sus versiones). Pero sobre todo, desde su elaboración hace treinta anos, jamás ha sido corroborada por el menor resultado experimental. Aunque reconocen esta debilidad, sus partidarios la defienden proclamando que contribuyó en la clarificación de varios conceptos y, sobre todo, que encierra la promesa de una “gran unificación”.

La presentación histórica de Smolin está ejecutada con calidad y prestigio. El aspecto más interesante de The Trouble with Physics y el que ha suscitado más comentarios, es el análisis sociológico del modo en el que se impuso la teoría de las cuerdas en el ámbito universitario y los mecanismos a través de los cuales ejerce en la actualidad una dominación casi absoluta. .Cómo una comunidad de investigadores unidos por las mismas convicciones puede lograr conquistar una posición de poder tan fuerte que le permite dirigir la orientación de las investigaciones, monopolizar la financiación pública y decidir carreras, hasta el punto de bloquear cualquier enfoque alternativo? Es lo que Lee Smolin explica en varios capítulos cuyo interés va mucho más allá de la historia de la física.

Sus análisis podrían aplicarse a muchos otros campos y disciplinas. Se ha acusado a Smolin (con algo de precipitación) de ser un investigador frustrado que se vengaba por no haber sido reconocido. Una cosa es cierta: siente simpatía por los brillantes excéntricos al margen de su comunidad. Pero eso no menoscaba la pertinencia de sus reflexiones y la utilidad de sus observaciones

Michel André


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El rincón pedagógico

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Radiaciones impúdicas

Transmisión atmosférica en terahercios (1 THz = 1012 Hz). © GNU Free Documentation License
Transmisión atmosférica en terahercios (1 THz = 1012 Hz).
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Entre la radio, la radiología médica, el horno microondas o el teléfono móvil, .quién podría vivir sin los descubrimientos que utilizan el espectro electromagnético? Cada gama de frecuencias se ha usado para invenciones revolucionarias y parece ser que esta lista, ya larga, cuenta ahora con una novedad

Situados entre las ondas de radio y la luz visible, los rayos T, cuya frecuencia está comprendida entre 0,3 x 1012 y 10 x 1012 Hercios, se llaman así en referencia a su orden de magnitud, correspondiendo 1012 al prefijo “tera-”. Su poder de penetración es tal que pueden ser absorbidos por el agua y los metales. En cambio, atraviesan fácilmente materiales tales como el papel, el plástico, el tejido o incluso el ladrillo. Concretamente, esto significa que un cuchillo disimulado bajo la ropa se volvería visible bajo el ojo indiscreto de una cámara de rayos T !así como el cuerpo de su propietario!

Son conocidos desde hace un siglo, pero las dificultades técnicas impedían hasta ahora la explotación de los rayos T. El principio de antena de detección no se les podía aplicar, porque la longitud de una antena debe corresponder aproximadamente a la longitud de la onda, es decir, en el caso de las ondas T, entre 0,03 y 1 mm. El concepto de cámara tampoco se podía usar en este caso, porque contrariamente a los infrarrojos, la energía de los rayos T es demasiado débil para provocar las transiciones electrónicas que originan una imagen.

Pero gracias a los avances de la nanometrización, se ha descubierto recientemente una tecnología híbrida. Una “cámara T”, equipada con una lente que lleva los rayos hacia “guías de ondas” que acaban en una red de antenas de algunas decenas de micrones y que funciona con la luz ambiente. La resistencia eléctrica de las antenas al paso de las ondas provoca un calentamiento registrado por una placa, lo que permite la transposición de los gradientes de temperatura en una imagen inteligible.

Además de las posibles utilizaciones en el área de la seguridad, el dominio de los rayos T podría representar muy pronto grandes cambios en áreas tan diversas como las telecomunicaciones, la detección de gas, la astronomía de observación o la generación de imágenes médicas. No cabe duda de que pronto darán mucho de que hablar...


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Jóvenes investigadores

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Irene, 27 años, de la química a las nanotecnologías







Me resulta difícil decir cuando empezó a gustarme la ciencia. Siempre preferí la lógica a los ejercicios de memoria (probablemente, porque la mía no es muy buena). Pero siempre fui creativa y abierta a las novedades.

Durante mi licenciatura en química, en Madrid, solicité una beca Erasmus. Me quedé sorprendida al ver mi nombre en lo más alto de la lista… Otros estudiantes tenían mejores calificaciones que las mías, pero nunca la habían solicitado: por miedo, por pereza o, simplemente, porque no querían trasladarse. Escogí la Universidad de Sussex porque Harry Kroto, el Nobel de química, trabajaba allí – y también porque estaba en la costa. Al venir de Madrid, lo de la playa era un aliciente más…

Durante un ano trabajé por primera vez en un auténtico proyecto de investigación y me encantó la experiencia. La investigación requiere lógica, pero también creatividad para hacer que las cosas avancen. Entonces decidí dedicarme profesionalmente a ello. Comencé un doctorado en química informática en el Reino Unido y ahora estoy haciendo un postdoctorado en Francia. Mi trabajo consiste en modelizar diferentes cristales y moléculas. El ordenador para mí es un microscopio. Permite dar visibilidad y analizar mis muestras, aunque sólo existan en la pantalla. Pero la investigación no sólo consiste en calcular y escribir artículos. Un buen científico tiene que ser capaz de comunicar. Si usted se queda en su oficina, no tendrá una visión real de su área de investigación. Esta comunicación no debe limitarse al ámbito científico. En el 2005 participé en el Lindau Nobel Laureate
Meeting
(1), y muchos premiados hablaron de la importancia de dar cuentas y de explicar su trabajo a la sociedad (no hay que olvidar que los fondos públicos probablemente sean los recursos más importantes de nuestros proyectos de investigación).

He dudado de mi capacidad para comunicarme eficazmente con los no científicos. Pero una no puede saber si es capaz de conseguirlo hasta que no lo hace… Por eso he participado en festivales de ciencia, he escrito artículos sobre la difusión de la ciencia y, actualmente, participo en un vídeo-blog que presenta un proyecto europeo sobre las ciencias de la vida(2). !Estoy segura de que al presentar al público a verdaderos investigadores se animará a las próximas generaciones a lanzarse a la ciencia o, por lo menos, a no asustarse de los científicos un poco locos como yo!

Irene Suarez-Martinez

  1. Cada ano se celebra en Lindau (Alemania) una reunión entre premios nobeles y estudiantes rigurosamente seleccionados. www.Lindau-nobel.de
  2. www.nano2hybrids.net

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Cordis News

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Cara o cruz con los genes

Un estudio fruto del proyecto europeo EUGENE 2, recientemente publicado en la revista Cell Metabolism, demuestra que el gen Ala12, conocido por su efecto protector contra la obesidad, puede tener una incidencia contraria en función de la dieta de la persona. Ala12 y Pro12 son dos alelos de Pparg2, un gen que participa activamente en el almacenamiento de los lípidos.

La presencia de su forma más corriente, el Pro12, expone al individuo portador a un mayor riesgo de contraer una diabetes de tipo 2. En cambio, el alelo Ala12, del que es portador aproximadamente el 12% de la población, contribuye a disminuir el riesgo de obesidad.

El estudio, dirigido por Sami Heikkinen, investigador del Instituto Pasteur (Francia), primero confirmó esta teoría, porque los ratones portadores del gen Ala12 mostraban más sensibilidad a la insulina. Pero sometidos a un régimen rico en lípidos, los ratones portadores del gen Ala12 generalmente engordaban más que los portadores del gen Pro12.

De ahí que el gen Ala12 con un régimen inadecuado tendría un impacto todavía más nefasto que el Pro12. Estas observaciones podrían llevar a los investigadores a desarrollar nuevos tratamientos contra la diabetes de tipo 2 así como contra otros síndromes metabólicos.

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Cánceres infantiles

En el marco del proyecto IMPACT – Identification of novel targets for cancer therapy, un grupo de investigadores ha logrado identificar los mecanismos moleculares que causan el neuroblastoma, un cáncer del sistema nervioso que afecta principalmente a ninos menores de cinco anos. Estos tumores, a menudo localizados a nivel del abdomen, se desarrollan por una división excesiva de las células de la cresta neural. Es difícil diagnosticar esta enfermedad al ser sus síntomas poco determinantes: fiebre, falta de apetito, cansancio… Algunos estudios precedentes ya habían designado al gen MYCN como responsable potencial de las alteraciones de las divisiones y las diferenciaciones celulares características de la enfermedad. El grupo de Tobias Otto, de la Universidad de Marburg (Alemania), dio un paso más demostrando el efecto favorable del gen AURKA sobre el crecimiento de estos tumores. Basándose en este resultado, los investigadores esperan poder desarrollar tratamientos que, por inhibición del carácter funcional del gen AURKA, serían más eficaces para luchar contra el neuroblastoma.

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Consolidación de la QCD

La masa de cualquier cosa está confinada dentro de los núcleos atómicos, compuestos por protones y neutrones, que a su vez están compuestos por quarks, unidos entre sí por gluones. Al menos ésta es la configuración propuesta por la teoría de la cromodinámica cuántica (QCD, por sus siglas en inglés) que acaba de ser brillantemente respaldada por una impresionante simulación digital.

El estudio, llevado a cabo por la Bergische Universität Wuppertal (Alemania), la Eötvös University (Hungría) y el CNRS (Francia), publicado en la revista Science, demuestra que el “modelo estándar” de la física de partículas, incluyendo la cromodinámica cuántica, predice correctamente la masa de los neutrones y de los protones, con una precisión inferior al 4%.

Teniendo en cuenta la complejidad de las interacciones analizadas y el número de partículas estudiadas, esta simulación supone toda una proeza tecnológica.

Pero más allá de estas consideraciones prácticas, este resultado confirma sobre todo la hipótesis en virtud de la cual las masas de las partículas provienen de la energía asociada con las interacciones entre los quarks y los gluones. La teoría de la cromodinámica cuántica, que tan sólo era una conjetura desde hace treinta anos, ha quedado perfectamente demostrada.

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Desenmascarado por la tecnología en 3D

Un estudio reciente, realizado en el Leiden University Medical Center (Países Bajos), está armando un gran revuelo en el mundo de la biología molecular.

Gracias a la microscopía crioelectrónica, los investigadores han sacado a la luz la estructura tridimensional del Mouse Hepatitis Virus (MHV, por sus siglas en inglés), el coronavirus responsable de la hepatitis viral en los ratones. Es un descubrimiento importante porque el MHV es un excelente modelo de los coronavirus que causan numerosas infecciones respiratorias en los humanos, como el resfriado o el Síndrome Respiratorio Agudo Severo (SRAS).

A través de un proceso de congelación rápida, el microscopio crioelectrónico permite inmovilizar el virus para examinarlo in situ bajo varios ángulos.

La reconstitución tridimensional de las imágenes, obtenida a partir de 144 muestras, reveló que las envolturas que rodeaban el virus tenían un espesor dos veces más elevado que el de las membranas biológicas típicas.

Además, la superficie del MHV está cubierta de espículas, a través de las cuales se produce la infección. No hay duda que estos resultados llevarán a la elaboración de tratamientos más eficaces.

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Un frigorífico que puede encargar leche

La RFID (o identificación por radiofrecuencia) está en pleno auge. Esta tecnología ya se explota para la identificación de los animales, la elaboración de inventarios o la recopilación de datos de puestos de observación autónomos, pero la falta de legislación que la regule está frenando su expansión mundial.

Por ello, la Unión Europea decidió invertir más de medio millón euros en el proyecto CASAGRAS, del 7PM, que tiene por objetivo la elaboración de recomendaciones y normas prácticas a escala internacional.

Se invita a todos los implicados del sector a que den su opinión sobre el futuro de la RFID en un foro accesible en línea. Esta cooperación es fundamental para el proyecto, puesto que el desarrollo internacional de la RFID plantea un potencial considerable. Por ejemplo: el concepto del “Internet de los objetos”, que hace referencia a objetos que se interconecten por sí solos a Internet. Imagine que un frigorífico pudiera ser “consciente” de lo que contiene en su interior y capaz de hacer él mismo sus pedidos por Internet…

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Paso agigantado hacia la nanoelectrónica

En el marco del proyecto europeo NODE, un grupo de investigadores suecos ha conseguido, por primera vez, controlar a escala atómica el crecimiento de nanocables semiconductores. Es esencial el control adecuado de la estructuración de este tipo de nanomateriales para garantizar óptimas propiedades ópticas y electrónicas. La proeza ha sido realizada con nanocables de arseniuro de indio (InAs), cuyo crecimiento se controló modulando esencialmente dos parámetros: el diámetro de los cables y la temperatura de su fabricación.

Variando esta última entre 400 y 480°C, los investigadores llegaron a producir diferentes estructuras cristalinas de InAs y a sobreponerlas en un solo nanocable, creando así “superretículas” extremadamente sólidas. Estos microcables, con un diámetro de 10 a 100 nanómetros y una longitude que no excede algunos micrómetros, podrían tener prometedoras aplicaciones, particularmente en los campos de la nanoelectrónica, de la óptica cuántica y de la biodetección.

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El factor Rh (Rhesus), causa de la infertilidad masculina

Desde los anos cuarenta, los investigadores pensaban que el amonio, que desempena un papel determinante en la regulación del pH del organismo, era excretado a nivel de los rinones exclusivamente por difusión pasiva. Sin embargo, los nuevos resultados obtenidos por investigadores belgas y suizos en el marco de los proyectos europeos EUROGENE y EUNEFRON acaban de demostrar el papel preponderante de Rhcg, una de las cinco proteínas implicadas en el factor Rhesus de la sangre, en este proceso vital. Al examinar ratones machos sin el gen Rhcg observaron una mayor acidificación urinaria en estas cobayas. Tras comprobar igualmente que estos ratones presentaban problemas de fertilidad, los investigadores concluyeron que la proteína Rhcg no se expresaba únicamente en los rinones sino también en los conductos genitales. Todos estos elementos nuevos arrojan luz sobre el origen de algunas patologías de los rinones, tales como la acidosis tubular renal pero también sobre una parte de los motivos del inquietante aumento de la infertilidad de los hombres occidentales en estos últimos anos.

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Reparar el cerebro con nanotubos de carbono

Los investigadores están estudiando una serie de moléculas de carbono cilíndricas (NTC) con propiedades eléctricas únicas y han observado que estas moléculas NTC podían aumentar la receptividad de neuronas aisladas.

El estudio, publicado en Nature Nanotechnology, financiado en parte por el proyecto NEURONANO, pretende integrar las NTC en otras tecnologías para desarrollar biochips capaces de reparar los tejidos danados del sistema nervioso central. Las NTC pueden entrar en estrecho contacto con las membranas de las células nerviosas y crear así “atajos eléctricos” que aceleren la velocidad de los mensajes.

Este avance tiene muchísima relevancia para los campos emergentes de la neuroingeniería y la neuroprostética, ambos campos de investigación que posiblemente permitirán fabricar algún día sistemas de “bypass eléctrico” para tratar lesiones traumáticas cerebrales, o incluso dispositivos de estimulación interna del cerebro, que se utilizan para tratar la enfermedad de Parkinson y la depresión grave.

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Nuevas manos

Un grupo de investigadores suecos acaban de ofrecer una gran ayuda a las víctimas de amputación. Tras haber realizado una estimulación cerebral previa a pacientes amputados, estos últimos sintieron su prótesis de goma como su propia mano. La sensación incluso se manifestó de manera fisiológica teniendo en cuenta que voluntarios sudaban cuando se pinchaba su mano artificial con una aguja.

Esta reacción, más intensa si el acondicionamiento se efectúa poco tiempo después de la amputación, suscita preguntas fundamentales sobre la manera en la que el cerebro distingue las partes del cuerpo y los objetos exteriores.

El descubrimiento, realizado en el marco del proyecto SMARTHAND al que el Sexto Programa Marco destinó 1,8 millones de euros, supone un paso más hacia el desarrollo de una prótesis de mano capaz de registrar el tacto y de estimular el munón. SMARTHAND quiere conseguirlo integrando los avances de las nanociencias, las neurociencias cognitivas y las tecnologías de la información, con vistas a mejorar la calidad de vida de las personas amputadas, a menudo víctimas de fuertes depresiones y de ansiedad social.

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¡A por ellas!

La UE emprende la lucha contra las enfermedades nosocomiales, infecciones que se contraen en los hospitales, con dos nuevos proyectos de investigación, uno de ellos pretende acabar con el MRSA – o estafilococo dorado – y el otro, con las “superbacterias”. El primero estará dirigido por la Universidad de Limerick (Irlanda). Intentará limitar la proliferación de los estafilococos dorados, bacterias cuyas numerosas cepas resisten a los antibióticos de tal forma que incluso pueden causar la muerte del paciente. La propagación de estos gérmenes se efectúa particularmente por los tejidos, como las batas médicas o las sábanas. Con el apoyo de las nanotecnologías, los investigadores esperan poner a punto tejidos “autoesterilizantes” capaces de limitar la multiplicación de estas bacterias.

El segundo proyecto, denominado AEROPATH, pretende  desarrollar nuevos antibióticos destinados a erradicar las “superbacterias”, que también causan numerosas infecciones nosocomiales, especialmente la bacteria pseudomonas aeroginosa, que se transmite a través de la fruta, las plantas o las verduras y que afecta a los pacientes cuyo sistema inmunológico se encuentra debilitado. Para desarrollar esta nueva generación de antibióticos, los investigadores se apoyarán en técnicas de modelización por ordenador.

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Perros al rescate

Un gran número de enfermedades son de origen genético.

Pero existe tal diversidad de factores en el caso del ser humano, que es difícil identificar el papel de cada gen.

Para solventar este problema, el proyecto LUPA, que reúne a científicos de 12 países europeos, centrará sus investigaciones en la raza canina. En efecto, el patrimonio genético de los perros es más fácil de analizar que el de los hombres, por su mayor consanguinidad y el número de marcadores de polimorfismo de nucleótidos, diez veces menos numerosos.

El estudio, financiado con unos 12 millones de euros, comprende cinco áreas: los cánceres, los trastornos cardiovasculares, las afecciones inflamatorias, los trastornos neurológicos y los trastornos simples o monogénicos.

Michel Georges, responsable del proyecto y especialista en genética en la Universidad de Lieja (Bélgica), espera que el análisis de las 10.000 muestras de ADN caninas que se efectuarán en el marco del proyecto permita aumentar sensiblemente los conocimientos sobre la patogénesis de todas estas enfermedades.

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Nueva perspectiva para la inteligencia artificial

Desde los controles de vehículos hasta los diagnósticos médicos, los robots están cada vez más presentes en nuestra vida cotidiana, estimulando además la competitividad económica. Los sistemas cognitivos artificiales han pasado a ser una prioridad para la Unión Europea, deseosa de conservar un papel activo en una escena internacional dominada por los Estados Unidos.

Para tal efecto ha apoyado el proyecto SIMBAD, que reúne a 6 socios y tiene una financiación de 1,65 millones de euros, y que cuestiona las bases de los modelos de reconocimiento y de aprendizaje automatizados.

Al contrario de los métodos tradicionales, que se basan en las características de los datos que se pueden medir, SIMBAD apuesta por la “información por similitud”. Esto permite incluir el área de la biomedicina, cuyos datos se prestan mal a una descripción de características. SIMBAD ya está estudiando dos aplicaciones a gran escala: el diagnóstico del cáncer renal y el síndrome maníaco-depresivo.

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Vigilancia del carbono

Frente al calentamiento climático, ya se han adoptado diversas directivas europeas para reducir las emisiones de carbono. Queda por medir su eficacia. Es uno de los objetivos del proyecto ICOS – Integrated carbon observation system – cuya fase preparatoria, planificada para cuatro anos, está financiada con 4,3 millones de euros.

ICOS establecerá una serie de puestos de control repartidos por toda Europa a fin de instaurar un sistema de vigilancia global de los lugares de emisión y de absorción del carbono. Su función, doblemente interesante, es medir los diferentes gases de efecto invernadero (CO2, metano, etc.) y observar su fluctuación en función del cambio climático.

Toda esta información alimentará una base de datos que informará a los científicos sobre el estado del ecosistema casi en tiempo real. Los investigadores se dedicarán a la selección y la calibración de los instrumentos hasta 2012, fecha prevista para el lanzamiento de la fase operacional. Se estima que el coste total de la construcción será de 128 millones de euros, a los cuales tendrán que anadirse los 14 millones de euros anuales de costes de funcionamiento.

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Las nanotecnologías contra el cáncer

Las nanotecnologías se unen ahora a la medicina con la esperanza de desarrollar nanopartículas capaces de localizar y neutralizar los tumores. En el marco de la lucha contra el cáncer, la Unión Europea reúne en el proyecto NANOTHER a 18 socios especializados en la I+D de herramientas para la detección precoz del cáncer. Su objetivo es poner a punto nanopartículas que optimizarían la administración localizada de los tratamientos.

Los nanorrobots, cuya superficie es elevada con relación a su volumen, difunden la energía eficazmente, sobre todo a temperaturas elevadas. Por eso NANOTHER asocia nanopartículas magnéticas que se calientan con nanopartículas poliméricas, cuya molécula reconoce las células tumorales y orienta los fármacos hacia las zonas afectadas. De este modo, se podrán administrar dosis elevadas y dirigidas hacia las células tumorales, una baza muy positiva puesto que podría disminuir los efectos secundarios de las quimioterapias y las radioterapias actuales.

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Desvelar los secretos del microbioma

A lo largo de la evolución, nos hemos fusionado con millones de microorganismos que hacen que nuestro cuerpo sea como una máquina perfectamente adaptada a su entorno.

Una función tan vital como la digestión no podría efectuarse sin el numeroso grupo de bacterias que existen dentro del estómago. Los científicos utilizan el término de “microbioma” para designar esta simbiosis asombrosa que, a pesar de su papel crucial para la supervivencia de los seres vivos, sigue siendo bastante desconocida.

El International human microbiome consortium – IHMC – fue creado a finales de octubre de 2008 para colmar estas lagunas estableciendo el genoma de todos nuestros inquilinos invisibles. La iniciativa reúne dos proyectos de investigación, Human Microbiome Project, lanzado en 2007 por el National Institute for Health – NIH – y Metagenomics of the Human
Intestinal Tract – METAHIT
, financiado por el Séptimo Programa Marco de Investigación de la Unión Europea. Cualquier investigador puede entrar en el consorcio, con tal que acate determinados principios fundamentales como la libre circulación de los datos y el respeto de los protocolos impuestos por el IHMC.


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¿Para hoy o para mañana?

Janez Potočnik, el actual Comisario europeo de la investigación, pretende ver ya los transportes del manana: “Como Plataforma Tecnológica Europea, ustedes disfrutan de una posición extraordinaria para reunir a todos los interesados y lograr que nuestros sistemas de transporte se ajusten a los retos energéticos que estamos afrontando. Da la impresión de que hemos hablado de este asunto largo y tendido, y creo que todos tenemos muchas ganas de ver por fin avances concretos”, declaró ante los representantes de la industria automóvil, reunidos a finales de enero de 2009 para la conferencia del Consejo asesor europeo de investigación sobre transporte por carretera (ERTRAC, por sus siglas en inglés). “Este acontecimiento está dirigido a todos los implicados en la investigación sobre transportes europeos más ecológicos, racionales y seguros. Sería la ocasión y el lugar idóneos para que ERTRAC nos muestre cómo será el transporte por carretera del futuro en Europa. Así pues, permítanme que les pregunte: .están listos para asumir este desafío?”. .Se cumplirá el dicho de “quien la sigue la consigue”?

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