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Cuerdas y desacuerdos

 Prueba efectuada en  el LHC del CERN. ©Cern Prueba efectuada en el LHC del CERN.
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La teoría de las cuerdas, desarrollada desde hace unos treinta anos, intenta reunir dos pilares distintos de la física (la relatividad general y la mecánica cuántica) bajo un mismo principio unificador: la gravedad cuántica. Implica la existencia de un universo con 10 u 11 dimensiones, constituido por minúsculas cuerdas de energía cuya vibración confiere propiedades a las diferentes partículas. Y quien dice teoría, dice debate. El pasado 6 de junio, en un encuentro con motivo de la publicación del libro de Lee Smolin, Rien ne va plus en physique, l’échec de la théorie des Cordes (o “Ya nada funciona en física: el fracaso de la Teoría de las Cuerdas”), la Ciudad de las Ciencias de París fue escenario de un enfrentamiento entre diferentes posicionamientos astrofísicos sobre esta cuestión. Por un lado, Lee Smolin, investigador en el Instituto Perimeter de Ontario, quien opina que esta “serie de cálculos aproximados” representa un freno a otras teorías alternativas como la gravitación cuántica de bucles. Por otro, Thibaut Damour, profesor en el Instituto de Altos Estudios Científicos de París, quien estima que en las cuerdas se pueden observar numerosos “fenómenos comprobables de forma experimental”. Dichos fenómenos quedarán por confirmar con el lanzamiento del gran acelerador del CERN (LHC), previsto para 2008.

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Ha muerto una estrella

Gracias al satélite Swift de la Nasa, se acaba de identificar una estrella muerta con propiedades inhabituales, en la constelación Ursa Minor, no muy lejos de la Tierra. Se trata de una estrella de neutrones, un astro surgido del colapso de una estrella masiva en fase final de combustión bajo el efecto de su propia gravedad. Aunque la masa de tales astros, condensada en unas decenas de kilómetros de diámetro, es demasiado escasa para crear un agujero negro, no por ello su densidad es menos impresionante: el equivalente a un dedal de costura de su materia pesaría en la Tierra cerca de 100 toneladas. Esta estrella, descubierta por el equipo de Robert Rutledge de la Universidad de McGill (Canadá), bautizada con el nombre de Calvera en referencia al jefe malévolo de la película “Los siete mercenarios”, es la octava estrella de neutrones de tipo aislado; es decir, que no está acompanada por restos de una supernova o por un companero binario. Calvera se sitúa a una distancia de 250 a 1.000 anos luz, lo que hace de ella la estrella de neutrones aislada más cercana a la Tierra, y, por lo tanto, un objeto ideal para el estudio de los astros de este tipo, sobre todo teniendo en cuenta su enorme luminosidad de rayos X.



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Daños de la era electrónica

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RAEE: residuos de aparatos eléctricos y electrónicos, entre ellos, los productos de línea gris utilizados en la ofimática y en la informática (pantallas, unidades centrales de procesamiento, teclados, impresoras, etc.). Se sabe que mil millones de ordenadores están funcionando en todo el mundo actualmente, por lo que la cantidad de residuos de este tipo (de 20 a 50 millones de toneladas en 2005) va a ser impresionante en el futuro. Estos RAEE, pocas veces recuperados o reciclados, generalmente se incineran difundiendo a la atmósfera cerca de 36 toneladas de mercurio y 16 de cadmio (según estudios de la Unión Europea). Por si eso no fuera suficiente, Internet y sus muchos servidores representaron un consumo eléctrico estimado en 123 teravatios/hora en 2005, el equivalente de la producción de unas 15 centrales nucleares. Internet, además de revolucionar nuestro estilo de vida, contribuye a la factura energética con más de 5 mil millones de euros al ano.



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El aluminio como carburante

Un equipo de investigadores de la Universidad de Purdue (Indiana, Estados Unidos) acaba de poner a punto un sistema de pila de combustible dentro de la cual se crea hidrógeno a través de la oxidación del aluminio, lo que evita tener un depósito de hidrógeno incorporado. El principio es sencillo: cuando el aluminio entra en contacto con el agua, el oxígeno del agua se combina con el mismo (reacción de oxidación) para formar alúmina (óxido de aluminio). Este proceso libera el hidrógeno del agua, recuperado inmediatamente después por la pila de combustible para producir energía. Pero el aluminio, en contacto con el oxígeno, forma una especie de piel impermeable. Para poder traspasar esta barrera química, los investigadores prefieren una aleación aluminio- galio (80-20) antes que el aluminio en estado puro. El galio es relativamente caro, pero se puede reutilizar tantas veces como se desee, puesto que sale intacto de la reacción. En cuanto a la alúmina, se puede reconvertir fácilmente en aluminio. Los investigadores, que aún no disponen de un aparato comercializable, contemplan en un primer momento aplicaciones tales como la electrónica personal, los robots o las sillas para discapacitados. .Llegaremos a ver algún día coches propulsados por aluminio?

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Batería de papel

Diluya celulosa (el principal componente del papel) en una solución salina, después anada una decocción de nanotubos de carbono. Con esta mezcla poco común, que se estructura por sí sola, obtendrá una hoja de papel que, una vez impregnada en sal de litio, se convertirá en una película sólida, resistente y flexible. Por una cara, habrá una superficie metalizada (el electrodo positivo), y por la otra, una capa de nanotubos (el electrodo negativo). Sirve de batería o de condensador y cabe en un marcapasos o en un dispositivo electrónico. Este hallazgo de un equipo de investigadores del Rensselaer Polytechnic Institute (Estado de Nueva York) ya ha demostrado su utilidad al suministrar energía a un pequeno ventilador o un diodo luminiscente a razón de 10 miliamperios bajo 2 voltios por gramo de papel. Esta batería biocompatible en un 90 %, que tolera una temperatura comprendida entre -70 y +150 °C podría, entre otras cosas, interesar a la medicina, puesto que no contiene elementos tóxicos. La próxima etapa será la puesta a punto de un proceso de fabricación industrial.



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Diccionario de los rayos X

Imagen del cúmulo de galaxias Coma observado por XMM-Newton. ©ESA Imagen del cúmulo de galaxias Coma observado por XMM-Newton.
©ESA

191.870 es el número de fuentes de rayos X catalogadas hasta la fecha en el Universo por XMM-Newton. Este satélite, lanzado en 1999 por la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés) en colaboración con la NASA, está completamente dedicado a la búsqueda de estas fuentes de rayos X. Entre dichas fuentes existen galaxias activas, agujeros negros, pulsares (estrellas de neutrones), etc. Estas 191.870 fuentes de rayos X están recogidas en un catálogo que acaba de ser publicado. Como cualquier diccionario, se trata de una literatura de lectura no muy amena, pero no por ello menos interesante. Los rayos X son las huellas de fenómenos particularmente intensos que se producen en el Universo a temperaturas muy elevadas. Por lo tanto, los conocimientos sobre las fuentes de estos rayos X interesan especialmente a los investigadores que deseen saber más sobre el origen de los diferentes componentes del Universo.

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Ciencias y medios de comunicación, un tándem complicado

A los científicos les cuesta que los periodistas les comprendan bien. Lo mismo ocurre en el caso de los periodistas de cara a su público. Y no obstante, este tándem de científicos-periodistas tiene que funcionar en armonía para divulgar la investigación en los ámbitos nacional, europeo e internacional. Una magnífica oportunidad para estrechar los lazos entre estas dos profesiones se dio el pasado mes de diciembre en Barcelona. La Comisión organizó un foro en el que tanto unos como otros pudieron debatir sobre cómo mejorar la comunicación de los conocimientos científicos. La DG de Investigación de la Comisión Europea aprovechó la ocasión para presentar los resultados de algunos estudios realizados en los últimos meses sobre la percepción de la ciencia y del periodismo científico, así como los resultados del Eurobarómetro sobre la investigación científica en los medios de comunicación.



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Cáncer: ¡Más vale darle color a su comida!

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Rábanos, arándanos, berenjenas, uvas negras, maíz azul... Todas son frutas y hortalizas con colores intensos, que varían entre el azul, el rojo y el negro. Algunos investigadores de la Universidad de Ohio, en los Estados Unidos, han descubierto que estos pigmentos, denominados antocianos, tienen propiedades anticancerígenas, particularmente para los cánceres del intestino y del colon. .Cómo es posible? Al revés de lo que ocurre con otras sustancias, el sistema sanguíneo absorbe difícilmente el antociano durante el proceso de digestión. Por el contrario, parece ser que más adelante, en el tubo digestivo, se producen interacciones con los tejidos del intestino y del colon. Los investigadores emiten la hipótesis según la cual estas interacciones, cuyos mecanismos siguen siendo desconocidos, hacen que el consumo de estas frutas y hortalizas sea tan beneficioso. De hecho, las observaciones hablan por sí solas: algunos experimentos sobre células humanas y sobre ratas revelaron que el antociano podía frenar el desarrollo de las células cancerosas, incluso destruirlas.

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Actualidad europea

Rusia y Europa velan por el Volga

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El río Volga, con sus 3.700 kilómetros, es el más largo de Europa.

El 40 % de la población rusa vive en las proximidades de su cuenca de 1,36 millones de km2, la cual representa además el 45% del capital industrial de Rusia y el 50% de su agricultura. Pero esta cuenca se ve amenazada por la actividad humana que se desarrolla a su alrededor. Y los riesgos son múltiples: ecológicos, sociales y económicos. Las actividades de pesca diezman las poblaciones de peces. La contaminación industrial y la relacionada con el tráfico fluvial, además de los residuos de las zonas residenciales, alteran la calidad del agua, necesaria para llevar a cabo todas estas actividades.

Y por último, las autoridades competentes tienen dificultades para coordinar sus esfuerzos y conseguir una gestión integrada y racional de esta gigantesca cuenca. Para solucionar este problema fundamental, se lanzó el proyecto CABRI-VOLGA, con un presupuesto de 1,2 millones de euros, financiados en su mayoría por la Comisión Europea. A partir de ahora, los actores sobre el terreno y los científicos aúnan esfuerzos para sentar las bases de una mejor cooperación institucional con vistas a la gestión integrada y multidisciplinaria de la Cuenca del Volga, aunque, por supuesto, los resultados derivados de CABRI-VOLGA podrían aplicarse a todas las grandes cuencas fluviales de Europa y Rusia.

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Nuevos actores se suben al escenario del Espacio Europeo de la Investigación (EEI)

Una iniciativa demasiado institucional, que no toma lo suficientemente en cuenta a todos los representantes de la investigación europea. Ésta es la principal crítica al último Libro Verde dedicado al EEI, recogida en la respuesta conjunta de la FEC (Fundación Europea de la Ciencia) y la asociación EUROHORC (European Heads of Research Councils) a la amplia consulta lanzada en mayo del ano pasado.

Aunque ambas acogen la iniciativa favorablemente, las dos instituciones emblemáticas del mundo científico europeo deploran el exceso de atención prestada al papel de la Comisión y de los gobiernos nacionales, que oculta la contribución esencial proporcionada tanto por las organizaciones nacionales de financiación como por los investigadores. Por ello, la Fundación Europea de la Ciencia organizó una conferencia en Estrasburgo, los días 28 y 29 de noviembre, dirigida a los responsables políticos, para debatir en profundidad las modalidades de implantación del EEI. En el orden del día de dicha conferencia se trataron los asuntos más espinosos de la realización del EEI: la creación de infraestructuras de investigación, la reforma de los comités de selección, la movilidad científica y la formación de los jóvenes investigadores.

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Maremotos: una carrera contrarreloj

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En agosto del ano pasado, el sistema alemán GITEWS (German Tsunami Early Warning System) pudo detectar, localizar y medir un intenso terremoto en la isla de Java (M=7,6) en tan sólo 4 minutos y 38 segundos. Tal logro fue posible gracias al programa SeisComP (Seismological Communication Processor), desarrollado por el GFZ de Potsdam. Este centro neurálgico del sistema de alerta para los maremotos del Océano Índico permite, entre otras cosas, un análisis interactivo de los datos sísmicos y ha sido considerablemente mejorado (SeisComp3) para identificar de forma rápida los seísmos que pueden originar maremotos. Se prevé que para este ano culmine el trabajo conjunto del GFZ Potsdam y de la Agencia de Geofísica y Meteorología de Yakarta con el sistema sismológico de alerta anticipada de maremotos más sofisticado del mundo.



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Un generador a lo “nano”

El laboratorio de física de la materia condensada y nanoestructuras de Lyon acaba de poner a punto el primer nanogenerador de corriente alterna. Este sistema nano-electromecánico (NEMS) innovador ya no dependerá de una fuente externa de corriente alterna (pasiva) sino que será completamente autónomo y capaz de emitir una senal eléctrica periódica. Un ingenioso sistema autooscilante compuesto por un nanohilo (o resonador) de carburo de silicio rodeado por un conductor de entrada de la senal eléctrica y por un conductor de salida. Así, una tensión continua suficiente hace oscilar el metal y permite liberar electrones y, por lo tanto, generar una carga eléctrica.

Al pasar de la escala del milímetro (sistemas microelectromecánicos o MEMS) a la del nanómetro, se sube de un golpe seis órdenes de magnitud, lo que reduce considerablemente la cantidad de electricidad consumida. Un invento que podría resultar indispensable para las máquinas del manana, particularmente en el ámbito de las telecomunicaciones (teléfonos móviles, wifi, etc.) y automovilístico (captores para la presión de los neumáticos, radares de proximidad) en los que a menudo hacen falta senales variables con frecuencias del orden del gigaherzio.



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Antes del diluvio

Los incendios, las sequías o, por el contrario, las inundaciones y los temporales, consecuencias probables del cambio climático, amenazan el patrimonio arquitectónico de toda Europa. Para evaluar los riesgos y las posibles acciones para proteger nuestra herencia cultural, una serie de centros de investigación y universidades de siete países europeos aunaron sus esfuerzos en el proyecto NOAH’S ARK (o “Arca de Noé”). Sus resultados fueron presentados en mayo de 2007 incluyendo la elaboración de un “Atlas europeo de vulnerabilidad”, en el que aparecen recogidos los conjuntos históricos y los riesgos que corren. Los investigadores también elaboraron una guía dirigida a los responsables políticos, para ayudarles a tomar medidas de protección más adaptadas.

NOAH’S ARK ha identificado los principales factores que intervienen en la degradación del patrimonio edificado: la temperatura, las radiaciones solares, los vientos que arrastran polvo, los ciclos de helada y deshielo, las precipitaciones (entre ellas las lluvias “horizontales” de las borrascas, la acidez de las lluvias, el índice de humedad, la infiltración de las aguas, el nivel de los mares, etc). Los investigadores pudieron realizar este atlas y esta “guía de buenas prácticas” integrando estos parámetros en un sistema de modelización informática, combinándolos con otros (diferentes materiales de construcción, antigüedad del edificio, etc.), y utilizando conocimientos de física, química y microbiología.

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La movilidad al servicio de los animales

El bienestar de los animales del sector agroalimentario es una preocupación cada vez mayor para los consumidores de la Unión Europea, al igual que la movilidad de los investigadores representa un desafío fundamental para la creación del Espacio Europeo de la Investigación. El proyecto europeo WELFARE QUALITY® ha combinado estas dos necesidades en el lanzamiento de la actividad Formación y movilidad destinada a los jóvenes investigadores que deseen completar una formación relacionada con el bienestar de los animales del sector agroalimentario.

El programa ofrece sus conocimientos, especialmente a los doctorandos y a los postdoctorandos, con vistas a promover el intercambio de ayudantes de laboratorio entre los institutos europeos. No se asigna ninguna financiación a través de este sistema directamente, pero el servicio de asistencia creado por la acción (support desk) asesora sobre cómo obtener una beca de las instituciones nacionales o europeas.

Una ayuda muy útil, teniendo en cuenta la complejidad de las múltiples ayudas financieras que propone la Comisión Europea a los estudiantes.

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Una esperanza contra el VIH

Fresco deteriorado en Klodzko (Polonia) debido a la acción de la sal y del moho, tras una inundación en 1997. ©Shutterstock Fresco deteriorado en Klodzko (Polonia) debido a la acción de la sal y del moho, tras una inundación en 1997.
©Shutterstock

El proyecto de investigación EUROSIDA, financiado por la Comisión Europea desde 1994, acaba de dar un paso prometedor para las personas portadoras del VIH. Con el tratamiento anti rretroviral combinado de larga duración (CART, combination antiretroviral therapy), la cantidad de células inmunitarias linfocitos CD4, muy baja en los pacientes VIH positivos, aumentaría sensiblemente hasta llegar a un nivel similar al de las personas no infectadas. Según un estudio llevado a cabo durante cinco anos por el Royal Free Centre for HIV Medicine y las Royal Free and University College London Medical Schools, parece ser que este tratamiento permite la normalización del número de CD4 en la sangre de los pacientes infectados, manteniendo una inhibición viral durante una duración suficientemente larga.

Estos resultados son mejores cuando el número inicial de CD4 es bajo (200 células por microlitro de sangre).



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La “marihuana del cerebro” conecta las neuronas

Nuestro cerebro segrega de forma natural moléculas parecidas al tetrahidrocannabinol (THC), el principio activo de la marihuana.

A semejanza del THC, las moléculas endocanabinoides se fijan al receptor CB1 de las células nerviosas.

Según un estudio euro-americano, parcialmente financiado por la Unión Europea, esta “marihuana del cerebro” desempena un papel significativo en la formación de las conexiones neuronales: es responsable de la conexión de las neuronas en el transcurso del desarrollo fetal guiando a los axones hacia la célula nerviosa apropiada. Un papel que no puede desempenar el THC, todo lo contrario: los investigadores piensan que el consumo de marihuana durante el embarazo inhibe este proceso natural. Las consecuencias posibles sobre el bebé son múltiples: trastornos cognitivos, déficit de concentración, hiperactividad y problemas de interacción social.

Decididamente, la verdadera marihuana sí que desconecta.



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Niños-ciborgs humanizantes

El amigo Kaspar. ©Adaptive Systems Research Group El amigo Kaspar.
©Adaptive Systems Research Group

El juego, fuente de aprendizaje de la comunicación, puede convertirse en un factor de aislamiento en los ninos discapacitados. Para paliar estas dificultades, el proyecto IROMEC (Interactive Robotic Social Mediators as Companions), financiado por el Sexto Programa Marco de la Comisión Europea, reúne a expertos en pedagogía, psicología, TIC y robótica para desarrollar robots con apariencia y comportamiento de ninos. Se trata de comprender mejor el efecto de la estructura y de las sutilidades sensoriales del cuerpo humano en el desarrollo cognitivo del individuo.

IROMEC, iniciado en noviembre de 2006 y con una duración de tres anos, dirige una parte de sus investigaciones a los ninos autistas, que manifiestan dificultades para asimilar las expresiones humanas, a menudo demasiado cargadas de información y fuente de confusión.

Por ejemplo, la familia de ciborgs Kaspar, puesta a punto por el proyecto europeo ROBOTCUB, ha sido estudiada por los investigadores de IROMEC como herramienta terapéutica y educativa para los autistas. Kaspar, dotado de pequenas cámaras y un rostro móvil en silicona, expresa de forma sencilla emociones o gestos clásicos como la alegría, la pena, o un guino. El nino, al sentir confianza en este companero, se acerca más fácilmente a los demás y aprende a desarrollar fuertes aptitudes sociales.



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La ciencia sigue siendo machista…

La plataforma europea de mujeres científicas (European Platform of Women Scientists o EPWS), lanzada el 28 de marzo de 2006, pretende crear una estructura de enlace entre las científicas y los responsables políticos insistiendo en la necesidad de incluir la dimensión de género en las ciencias y de garantizar la transparencia en las políticas de contratación. Según un balance realizado en septiembre del ano pasado por Maren A. Jochimsen, secretaria general de la EPWS, las mujeres constituyen el 50% de los estudiantes y el 43 % de los doctorandos europeos. Y no obstante, tan sólo el 15 % de ellas tienen un puesto en los órganos de toma de decisión (decana, directora de instituto, etc.). Según Maren A. Jochimsen, habría que tener en cuenta este potencial de mujeres científicas altamente cualificadas e ignoradas para conseguir contratar los casi 700.000 investigadores que la UE necesita con el fin de lograr los objetivos de Lisboa.

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…aunque va mejorando

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La Fundación Europea de la Ciencia (European science foundation o ESF), que reúne a 75 organizaciones científicas de 30 países europeos, tiene por objetivo promover la investigación científica y mejorar la cooperación europea y la puesta en común de los medios en este campo. Emite opiniones sobre cuestiones científicas estratégicas y fomenta la movilidad de los investigadores. Se trata de un verdadero desafío, teniendo en cuenta los déficits existentes en materia de colaboración y de plataforma común de nuestro fragmentado continente. Desde el 1 de enero del 2008, la ESF tiene a la cabeza de su órgano ejecutivo a una personalidad finlandesa con un currículum vítae impresionante, Marja Makarow: vicerrectora de investigación y formación doctoral de la Universidad de Helsinki, profesora de bioquímica aplicada y de biología molecular, miembro del Consejo Nacional finlandés de política científica y tecnológica.

La novedad es que se trata de la primera mujer en estar a la cabeza de la ESF desde su creación hace 33 anos.



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El agua dulce hace de muro

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Cuando el agua del mar invade las capas acuíferas, el agua dulce deja de ser apta para el consumo, y se plantea el problema del suministro de las zonas costeras. Según el profesor José Benavente, del Instituto del Agua (Universidad de Granada), el 60 % de las capas acuíferas de las costas espanolas se ven afectadas por este fenómeno. .A qué se debe? A una explotación excesiva de las reservas naturales de agua dulce. Por ejemplo, se pueden prevenir estos problemas de salinidad reduciendo la cantidad de agua bombeada, para limitar la infiltración de agua de mar en la capa. Hoy en día se está probando una nueva técnica en varias zonas (Espana, California, etc.) y parece que está teniendo resultado: se trata de volver a inyectar las aguas residuales de las actividades humanas, previamente purificadas, dentro de las capas acuíferas amenazadas. Dichas aguas formarían así un verdadero “muro hidráulico” que impediría que se infiltrara el agua de mar.

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La “nanoresponsabilidad”

Las nanociencias y las nanotecnologías (NST, por sus siglas en inglés) son inocuas? Estas ciencias emergentes del siglo XXI, al acecho de cualquier posibilidad de estudio, manipulación y fabricación de materiales a escala del nanómetro (nm), suscitan inquietudes en materia de ética y de seguridad.

En efecto, las nanopartículas superan nuestros límites biológicos naturales y permiten entrever la conexión de seres vivos con materiales y sistemas artificiales, lo que plantea la cuestión de la gestión responsable y del control de las nanociencias. Para avanzar en ese debate, la Comisión Europea acaba de lanzar una consulta entre todos los Estados miembros, teniendo por objetivo un código de conducta que garantice la inocuidad de las nanotecnologías.

Según Janez Potočnik, Comisario Europeo de Ciencia e Investigación, es esencial delimitar de forma adecuada la utilización de estas nuevas tecnologías cuyo mercado representará 110 mil millones de euros en 2010.

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El parásito de la malaria desactiva sus propios genes

Plasmodium falciparum, hematozoario responsable de la malaria. ©G.Doerig/Inserm Plasmodium falciparum, hematozoario responsable de la malaria.
©G.Doerig/Inserm

Un nuevo mecanismo de infección de la malaria acaba de ser revelado por un equipo de investigadores ingleses y espanoles. El estudio, financiado en parte por la red de excelencia europea BioMalPal, ha permitido sacar a la luz la forma en la que el Plasmodium falciparum, parásito activo en casi el 80% de los casos de malaria, es capaz de inhibir la síntesis de al menos siete proteínas, desactivando sus genes correspondientes. El fenómeno fue detectado en la segunda fase de la infección, en el transcurso de la cual el parásito transita del hígado hacia las células sanguíneas en forma de merozoitos. En esa fase, antes de penetrar en los glóbulos rojos y de continuar su ciclo de vida, es más vulnerable, puesto que está directamente expuesto tanto a los anticuerpos del anfitrión como a la posible acción de las vacunas. Al basarse estas últimas en un único antígeno y, por lo tanto, en una sola proteína, es muy importante descartar las que el parásito activa o desactiva a su antojo.

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Crueldad natural

Las abejas asfixian a un avispón.  © Emmanouil Filippou/CNRS 2007 Las abejas asfixian a un avispón.
© Emmanouil Filippou/CNRS 2007

La abeja tiene un predador particularmente voraz: el avispón.

En Chipre causa verdaderas matanzas en las colmenas, reduciendo a la nada la producción de los apicultores. .Qué se puede hacer frente a esto? Quizás tan sólo dejar que actúe la naturaleza.

De hecho, algunos investigadores griegos y franceses acaban de descubrir una nueva técnica que las abejas domésticas chipriotas utilizan para defenderse. Asfixian al avispón echándose en masa encima de él (de 150 a 300 abejas).

Inmovilizan su abdomen, manteniendo cerrados los opérculos que recubren los minúsculos orificios respiratorios abdominales. Los científicos pensaban primero en el llamado “thermo-balling”, una técnica observada en las abejas asiáticas que también se aglutinan por decenas en torno al agresor haciendo que aumente la temperatura a más de 50°, matándole. Pero esta temperatura también es letal para las abejas chipriotas, o Apis mellifera cypria, así que no tienen más remedio que utilizar otra técnica.



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Fé de Erratas

Ha habido un error en la edición especial sobre el Séptimo Programa Marco de junio de 2007. Rogamos que nos disculpen. En el esquema sobre las Iniciativas Tecnológicas Conjuntas (JTI, por sus siglas en inglés) de la página 8, se trata de seis campos de investigación y no de cinco, es decir: (1) El hidrógeno y las pilas de combustible como futuras energías sostenibles; (2) Aeronáutica y transporte aéreo; (3) Vigilancia mundial del medio ambiente y la seguridad (GMES); (4) Hacia un enfoque nanoelectrónico; (5) Medicinas innovadoras para los ciudadanos de Europa; (6) Sistemas de computación integrados (ARTEMIS).



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La ciencia al alcance de la mano

Da Vinci, único y múltiple

Códice sobre el vuelo de los pájaros. Códice sobre el vuelo de los pájaros.

“…Un deseo tenaz de experimentar y de realizar investigaciones, de forjar sus propias convicciones independientemente de las ideas recibidas, sin importarle la autoridad que tuvieran, y de fijarse objetivos para después proseguirlos con un rigor obstinado”. Estas son las cualidades del Leonardo da Vinci a las que hace referencia Paolo Galluzzi, Director del Museo de Historia de la Ciencia de Florencia, cuando afirma: “Dichas cualidades son ejemplares para Europa y su juventud”.

Hasta el 15 de marzo la obra de Da Vinci está expuesta en Bruselas. La exposición consta de cuatro partes: el hombre, el artista, el ingeniero y el humanista. En lo que respecta al arte, se presenta un cuadro de María Magdalena (de 58 x 45 cm) atribuido desde hace mucho tiempo a su alumno Giampietrino.

Reconocida como de Da Vinci desde hace poco tiempo por uno de sus especialistas, Carlo Pedretti, el lienzo realiza aquí su segunda aparición pública. En otro formato (de 8 m de largo), los organizadores han encargado una “Última Cena”, copia de la que existe en la Abadía de Tongerlo (Bélgica), que a su vez es una réplica del original del convento de Santa Maria delle Grazie de Milán.

En cuanto a Leonardo el ingeniero, se le presenta a través de unas 40 maquetas realizadas a partir de sus dibujos (carro, automóvil, helicóptero, bicicleta, puente giratorio, etc.) y a través del famoso “Códice sobre el vuelo de los pájaros”, prueba de las investigaciones que le llevaron a imaginar múltiples máquinas voladoras.

Algunos dibujos de otros artistas del Renacimiento, documentos audiovisuales y diversas herramientas pedagógicas describen la trayectoria de este hombre con tantas dimensiones, siempre a la búsqueda “d’una cosa bizarra”.

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Comunicar en silencio

El “bar” del silencio,  uno de los espacios de  Schattensprache. © G2 Baraniak - 2007 El “bar” del silencio, uno de los espacios de Schattensprache.
© G2 Baraniak - 2007

Durante más de una hora, los visitantes no dicen nada. Son guiados por especialistas del lenguaje de los signos y aprenden a comunicar poco a poco, participando en juegos o en simulación de escenas de la vida corriente. La exposición Scenes of silence (o “Escenas del silencio”) se expone hasta el 5 de marzo del 2008 en el Centro de Ciencias Heureka (Finlandia) y está instal de forma permanente en la Provianthaus de Rendsburg (Alemania) con el título de Schattensprache.

En Finlandia, se celebró en 2001 un evento del mismo tipo: Dialogue in the Dark (o “Diálogo en la oscuridad”). Era una inmersión de los visitantes en “lo invisible” para desvelar el universo de los invidentes. “Estos conceptos están cargados de intensidad, puesto que implican no solamente la inmersión y la interactividad, sino que conllevan también una carga emocional”, destaca Mikko Myllykoski, director de Heureka. “Tras esta experiencia, los visitantes perciben de forma distinta el universo de los invidentes o de los sordos, descubriendo su habilidad y sus capacidades de percepción y de comunicación. Es una buena forma de comprender mejor la diversidad humana”.



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Estado mundial de la ciencia

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En cerca de 300 páginas de textos concisos, con numerosos gráficos y cuadros, el Informe de la UNESCO sobre la ciencia hace balance del estado mundial de la I+D. El último estudio de este tipo databa de 1998 y la situación de la investigación en el mundo ha evolucionado considerablemente desde entonces. “Sociedad del conocimiento”, “innovación” y “sector privado” se han convertido en palabras clave. Eso sin olvidar que la ciencia va cambiando de base geográfica en el tablero de la globalización.

En 2002, el 1,7 % de los gastos mundiales del PIB estuvo dedicado a la I+D. El GIBID (Gasto Interior Bruto en I+D) disminuyó en América del Norte (37 % de la parte mundial este ano frente al 38,2 % en 1997) y en Europa (27,3 % frente a 28,8 %), mientras que en Asia subía del 27,7 % al 31,5 %. Aún así, hay que afinar la geografía: en los Estados Unidos, seis Estados realizan el 60 % de la I+D total, un tercio lo hace California. Aunque en Asia los líderes sean Japón, China y La India, también hay que contar con Corea del Sur, Singapur y Taiwán.

América Latina se estanca mientras que África (con excepción de Sudáfrica) sigue en lo más bajo de la escala de forma preocupante.

Pero las cifras disimulan otras realidades. Así, Rusia se sitúa en tercer lugar en el rango mundial del número de investigadores per capita (3.400 por cada millón de habitantes), pero los gastos que se le destinan son bajos y sus condiciones de trabajo son mediocres. Aunque la UE supera cuantitativamente a los Estados Unidos en términos de artículos científicos publicados, el número de citas y las apariciones en publicaciones científicas influyentes siguen siendo superiores en los Estados Unidos. Las naciones en desarrollo contabilizan el 22% del GIBID mundial pero tan sólo representan el 10 % de las patentes concedidas o solicitadas en el mundo: un país como China tan sólo tiene el 0,5 %.

El informe analiza igualmente la dinámica de la innovación simbolizada por la “triple hélice”: cooperación entre empresas, instituciones del conocimiento y organismos gubernamentales. La financiación de la I+D por el sector privado cada vez es más marcada, particularmente en los Estados Unidos y en Japón. Dentro de la UE, esta proporción representa poco más de la mitad de la media del 1,81% del PIB gastado en I+D en los Estados miembros, y la Unión se ha fijado como objetivo dedicar el 3% del PIB a la I+D de aquí a 2010.

Según Peter Tindemans, experto holandés y autor de la introducción del informe, uno de los mayores problemas para los poderes públicos, cuyo compromiso financiero se reduce, sigue siendo la fuga de cerebros, que puede acentuar los desequilibrios: “Es un factor que debe incitar al refuerzo de las universidades, a crear un entorno favorable en la empresa privada, a suprimir las reglamentaciones paralizadoras y a edificar una sociedad abierta”.

El informe está disponible en inglés (UNESCO Science report) y en francés

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Animales y Hombres

Nick Brandt, Éxodo de los elefantes II, Amboseli, 2004 Nick Brandt, Éxodo de los elefantes II, Amboseli, 2004

Las relaciones hombre-animal, a menudo desconcertantes, fueron el tema de una exposición en La Grande Halle de la Villette (París), a través de un recorrido por un espacio de 3.500 m2. Este trayecto, imaginado por el arquitecto Patrick Bouchain, evocó las ideas de guaridas, refugios y abrigos. Todo ello en torno a cuatro temas: “los animales transforman a los humanos”, “el animal es un extrano para el hombre”, “los animales tienen un oficio”, “los animales justifican algunas decisiones”.

Esta perspectiva original fue creada por Vinciane Despret, profesora de la Universidad de Lieja (Bélgica).

Esta apasionada por la etología se ha propuesto explorar “situaciones en las cuales animales humanos y animales no humanos se han transformado mutuamente, han interferido, han intercambiado propuestas y han modificado sus relaciones”. Todo ello plantea numerosas cuestiones: la reimplantación de los osos en las montanas habitadas, las condiciones de vida en los circos y en los zoológicos, la concepción de la cría de animales y de la diversidad de las razas, la forma en la que admitimos o no las similitudes que podemos tener con los grandes simios… “Animales y Hombres” llevó a una profunda reflexión. Hizo pensar en Witold Gombrowicz, cuando hablaba en su diario de su “encuentro” con una vaca: “su ‘vaqueidad’ sorprendió mi humanidad (hubo tal tensión durante el instante en el que nuestras miradas se cruzaron), tanto que me sentí confuso como hombre, como miembro de la especie humana”. Aquí, el cuestionamiento parte de una vaca pero también puede venir de algunos animales “en cautividad” (iguanas, avutardas, cornejas, buitres…) heridos y curados por el hombre. El recorrido propuso igualmente obras de un centenar de artistas contemporáneos que habían trabajado sobre el concepto de la animalidad. La exposición se completó con coloquios y talleres, así como con un hermoso librocatálogo firmado por Vinciane Despret (ed. Gallimard).

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Iniciativas

University Bodleian Library Oxford (Reino Unido) © Shutterstock University Bodleian Library Oxford (Reino Unido)
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Ricerca italiana la página web oficial de la investigación pública italiana, lanza el espacio Communicar la scienza (o “Comunicar la ciencia”). Quienes dominen la lengua de Dante pueden “saberlo todo” sobre cómo van avanzando los proyectos, los resultados y los programas que dependen de este organismo.

www.ricercaitaliana.it/

 

La Universidad de Provenza va a lanzar un concurso de ideas que tendrá como tema el desinterés de los jóvenes por los estudios científicos fundamentales. Los participantes tendrán que analizar sus causas, sus consecuencias y dar sus opiniones sobre los posibles remedios.

www.up.univ-mrs.fr/

 

El portal del patrimonio, multilingüe, permite navegar por los museos (particularmente los de ciencias), las bibliotecas, los archivos, etc., para descubrir las colecciones que encierran, con un enlace directo a su página web.

Los datos conciernen actualmente Italia, el Reino Unido y Francia.

www.michael-culture.org/fr/home/



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El rincón pedagógico

El estornudo y el sol

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Padece usted el reflejo fótico de estornudo? Podrá saberlo con tan sólo un gesto. Un día que haga buen tiempo, salga de un lugar oscuro y mire al sol: si de repente tiene una crisis de estornudos, forma parte del 11 al 36 % de la población mundial que tiene este misterioso reflejo. Según la mayor parte de los estudios realizados sobre este tema, esta característica, igualmente designada con el nombre más lúdico de síndrome ACHOO, acrónimo de Autosomal Dominant Compelling Helio-Ophthalmic Outburst, probablemente es el resultado de una mutación genética.

Numerosos expertos apoyan esta teoría porque parece ser que el reflejo foto-estornutatorio afecta a los miembros de una misma familia. No obstante, no existe ninguna seguridad, puesto que el gen responsable nunca ha podido ser identificado. Por lo tanto, la característica también se podría adquirir. .Cómo puede inducir la luz tal reflejo? Aunque la literatura científica avanza varias hipótesis, la de los cables cruzados es la que prevalece. Según esta teoría, la anomalía sería el resultado del defecto de transmisión de un mensaje dentro del ganglio del nervio trigémino, un gran centro nervioso craneal responsable, entre otras cosas, de las sensaciones faciales y del estornudo. El nervio trigémino se divide en tres partes diferentes: el nervio oftálmico, el nervio maxilar superior y el nervio mandibular. Una brusca variación de la luminosidad provocaría tal estimulación de la rama oftálmica, que el ganglio trigeminal respondería a este mensaje como si proviniera de la rama maxilar superior. Y teniendo en cuenta que esta última es la responsable de la transmisión del mensaje de “irritación de la mucosa nasal”, la reacción conlleva un brusco acceso de estornudo... !Jesús!



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Jóvenes investigadores

Bruno, 33 años, biólogo

Bruno Danis en el Océano Antártico Bruno Danis en el Océano Antártico

1 de abril de 2004: nos dirigimos hacia el Norte, volviendo a pasar el mítico paralelo 60 Sur… El Polarstern, rompehielos de expediciones polares, se desplaza con sus 118 metros y 17.000 toneladas hacia Chile, tras haber recorrido 8.600 millas en el Océano Austral.

El pasado. .Qué me llevó a dejarlo todo en aquella época?

La Antártida siempre me atrajo.

Cuando uno crece leyendo los documentos de Cousteau desde su más tierna infancia, pasa la adolescencia escalando montanas y después recorriendo el mundo con una mochila y muy poco dinero en el bolsillo, eso es lo que le puede pasar. Estudié biología porque esta ciencia se interesa por la vida. Tras unas tesis en ecotoxicología marina, durante la cual pude ver hasta qué punto la actividad humana afecta al resto de los seres vivos, me ofrecieron la posibilidad de lanzarme en un desafío muy ambicioso: SCAR-MarBIN, una estructura que proporciona acceso abierto a los datos sobre la biodiversidad marina antártica, de forma gratuita. Estos datos estaban hasta entonces dispersos, mal estructurados, incompletos, por lo tanto, inutilizables.

Antes de empezar este proyecto, me embarqué en una expedición de tres meses que me ayudó a comprender la realidad de la investigación y las dificultades específicas a las que se enfrentan los científicos polares.

El presente. SCAR-MarBIN ofrece acceso a 500.000 registros, procedentes de 50 bases de datos distribuidas en 16 países. En total, 2.000 internautas visitan esta página web cada mes. El proyecto constituye una de las más importantes iniciativas mundiales sobre la biodiversidad, el proceso de conservación y de gestión del medio ambiente antártico.

El futuro. Estamos atravesando un período de extinción masiva de especies y nuestro sistema económico parte del postulado de que la biodiversidad, sobre la que se basa ampliamente, dicho sistema es inagotable. Los organismos antárticos, adaptados a un medio extremo pero estable, sufrirán los efectos del calentamiento más rápido del planeta. En cuanto a nuestras opciones, podemos quedarnos de brazos cruzados esperando a que eso llegue, o hacer algo. No me gustaría que algún día mis hijos me preguntaran: “Y tú, .qué hiciste?”.

Bruno Danis
Coordinador científico de la red SCAR-MarBIN

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