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Knowledge Based Bio-Economy

A new Horizon for Research and Innovation – interview with Maive Rute, Director of the Directorate of Food, Agriculture and Biotechnology

Over the next decade, the EU will put more money into Research and Innovation than ever before. With a 46% increase in the share of the budgets on the cards, the EU has made it clear that Research and Innovation are essential for the advancement of Europe.

Maive Rute - Director of the Directorate of Food, Agriculture and Biotechnology, speaks about what the future holds for scientific research in the EU.

With the proposal of an increase in the share of the annual budget over the next few years for Research and Innovation, it must have been a busy time for you recently?

MR: Indeed, this has been all but a quiet year for us at the directorate! We are all contributing with new ideas, as FP7 draws to an end, and we are also very much involved in drafting the communication about a sustainable bio-based economy, which is expected to be adopted by the Commission in a few months time.

In July we also organised two major workshops in collaboration with policy DGs to complement the public consultation on the Green Paper 'From Challenges to Opportunities: Towards a Common Strategic Framework for EU research and innovation funding'.

The aim of these highly participated workshops was to help define the societal challenges and the research and innovation priorities that are relevant to food security and to the bio-based economy. They were also intended to draw upon the reflections of five expert groups that have studied the impacts of previous research in the area financed under FP5 to FP7.

The common EU strategy called "Horizon 2020", which will follow on from FP7, counts on a reinforced budget to boost Europe's global competitiveness. Can you reveal any further details about this new funding programme? 

MR : Our Commissioner, following a public poll, has announced on 21 June the name for the future EU funding programme for research and innovation: "Horizon 2020 - the Framework Programme for Research and Innovation". It will enter into force on 1 January 2014, after the end of FP7

"Horizon 2020 - the Framework Programme for Research and Innovation" is not just a new name. It stands for the new, integrated funding system that will cover all research and innovation funding currently provided through the Framework Programme for Research and Technical Development, the Competitiveness and Innovation Framework Programme (CIP) and the European Institute of Innovation and Technology (EIT). 

These different types of funding will be brought together in a coherent and flexible manner. Research and innovation funding will focus more clearly on addressing global challenges such as climate change, fossil resource dependency and food security. Red tape will be reduced and participation made simpler.

We understand that your Directorate is also working on a Communication about a sustainable bio-based economy, which is due to be adopted by the Commission early next year. Could you tell us what is this document about?

MR: We are indeed finishing work on this new strategy which should be adopted by the Commission in the coming months. Its main objective is to address the technological and societal challenges in building the bio-economy in the next ten years, taking into account longer term time horizons with increased emphasis on sustainable use of natural resources, competitiveness, socio-economic and environmental issues.

The new strategy will propose a framework for stronger coherence between the various policies and funding instruments at EU and Member State level and a better alignment of the research agendas for innovation in the bio-economy. It will highlight the policy initiatives needed to deliver the full potential of Europe’s bio-economy sectors, taking into account the needs of farmers, fishermen, industry, consumers and society at large. Such a strategy is timely and relevant in light of the adoption of Horizon 2020

The Europe 2020 strategy calls for an innovative and resource efficient Europe, asking for a sustainable bio-economy by 2020. What do you see as the main challenges in doing this?

MR : Building the bio-economy by 2020 will require a new comprehensive goal-oriented policy which will mobilise all stakeholders and civil society. The bio-economy encompasses the production of renewable resources from land and sea and their conversion into food, bio-based products and bio-energy.

It includes the agriculture, forestry, fisheries, food and pulp and paper sectors, as well as part of the chemical, biotechnological and energy industries. Furthermore, it provides and protects public goods such as clean air and water, functioning soils, marine ecosystems and biodiversity. The bio-economy is characterised by the intensive use of biological sciences combined with other converging technologies.

It is further paving the way for a lower carbon society that reconciles food security with the use of renewable resources for industrial and energy purposes. To achieve this, the bio-economy drives research and innovation in biomass producing and processing sectors, in order to improve their productivity and resource-efficiency, and develops new industrial concepts.

There are significant benefits to this strategy, such as resilient farming, forestry, and fisheries sectors meeting the needs of a growing global population and industry; healthier and more sustainable diets; new technologies for bio-based products, bio-fuels and bio-energy; a transition towards a "zero-waste society"; and increased competitiveness, economic growth and employment - especially in rural and coastal areas.

It will require greater interactions between supply and demand with innovation partnership actions, and through forging a better link between education and research and innovation.

Why is it important to build a bio-economy for Europe?

MR : The importance of creating a strong European bio-economy reflects the concerns of European society with challenges such as globalisation and economic crisis; guaranteeing food security while adapting to a changing climate; reducing the environmental impact of agriculture and industry; and maintaining an affordable, safe, healthy and nutritious food supply. In meeting the challenges for Europe 2020, we set research priorities to deliver on smart sustainable and inclusive growth.

The application of knowledge and innovation to make production sustainable is a key objective and most of our research is dedicated to achieve this goal. The reduction of and alternatives to conventional agricultural inputs, better water and land management, safer and more energy efficient food processing, renewable bio-based fuels and materials, safer more nutritious animal and fish feed and the recycling of waste, are all examples of where innovation is helping shape economic growth in a sustainable manner. The involvement of industrial partners is always foreseen at the research stage, the market then decides the deployment of the novel technologies.

This, as we know, is a slow process requiring shifting market and consumer attitudes and dedicated legislation but what is indisputable is that society is increasingly aware that sustainable production is no longer just a wish but a necessity.

Earlier this year, Directorate-General for Research and Innovation launched a web-based public consultation on the bio-economy and its potential…

MR : The consultation ran online between 22 February and 2 May. It consisted of 12 questions in three areas: potential benefits and risks of fostering a bio-based economy in the future, the current achievements and existing obstacles that hinder the functioning of the bio-economy today and the future actions that will be necessary.

The new European strategy on a sustainable bio‑economy received strong support as we concluded from the results. Respondents share an optimistic vision of the potential benefits of the bio‑economy, as more than 60 % think that each of the potential benefits suggested in the questionnaire can be achieved by 2020 or 2030.

According to the vast majority of respondents - 72.6 % to be precise - the reduction of waste and pollution is the potential benefit of bio‑based economy that could be achieved in the short term, by 2020. There is also a strong consensus on the possible achievement in the short term of the provision of agricultural advisory services and/or knowledge transfer systems to farmers and the increase in the use of bio‑waste and other waste streams.

Did the participants in this consultation express any concerns about the implementation of the bio-economy strategy?

MR : The majority of respondents agree that there are a number of important risks that need to be kept in mind when preparing a European strategy and action plan. Major concern was expressed over the possible over‑exploitation of natural resources and food security — both in the EU and in third countries.

In this case, the major concerns were related to food security and resources in developing countries which may be under pressure due to increased production decreasing biodiversity and increased deforestation.

What about the participation of the society at large and its understanding of the bio-economy?

MR: We acknowledge the difficulty to communicate the complexity of the bio-economy and this was clear also in the results of the consultation. The lack of general public information and understanding of the sustainable bio‑economy is seen as an important concern by respondents, especially in relation to benefits, costs and risks, ethical issues and the culture of sustainable consumption.

Overall, the new European strategy on a sustainable bio‑economy received strong support and respondents perceive many advantages from its implementation, with the main being the strengthening of the research and innovation base. For nearly 57 percent of those who took part, securing a sufficient supply of food and biomass was seen as the second most important advantage. Supporting bio‑based markets and the creation of growth and high skill jobs and engaging with, and delivering benefits for society were also pointed out as beneficial aspects of this policy.

Neue Horizonte für Forschung und Innovation – Interview mit Maive Rute, Direktorin für Biotechnologie, Landwirtschaft und Ernährung

In den kommenden 10 Jahren wird die EU so viel Geld für Forschung und Innovation ausgeben wie noch nie. Der Anteil am aktuellen Gesamtbudget steigt voraussichtlich um 46 %. Damit macht die EU deutlich, wie wichtig Forschung und Innovation für die Entwicklung Europas sind.

Maive Rute, Direktorin für Biotechnologie, Landwirtschaft und Ernährung, spricht über die Zukunft der Wissenschaft und Forschung in der EU.

Dem Entwurf zufolge nimmt der Anteil der Ausgaben für Forschung und Innovation im EU-Jahreshaushalt über die nächsten Jahre zu. Das hat für Sie sicher in letzter Zeit eine Menge Arbeit bedeutet.

MR: Stimmt, das war nicht gerade ein ruhiges Jahr für uns in der Direktion.
Da das RP7 demnächst ausläuft, entwickeln wir bereits jetzt schon neue Ideen. Außerdem sind wir intensiv damit beschäftigt, eine Mitteilung der Kommission zu Europas „Strategie und Aktionsplan für eine nachhaltige bio-basierte Wirtschaft bis 2020“ auszuarbeiten. Mit der Verabschiedung durch die Kommission wird in wenigen Monaten gerechnet .

Darüber hinaus haben wir im Juli zusammen mit anderen Generaldirektionen zwei größere Workshops organisiert. Diese haben die öffentliche Erhebung zum Grünbuch „Von Herausforderungen zu Chancen: Entwicklung einer gemeinsamen Strategie für die EU-Finanzierung von Forschung und Innovation“ ergänzt.

Die sehr gut besuchten Workshops sollten dabei helfen, die gesellschaftlichen Herausforderungen und die Forschungs- und Innovationsprioritäten, die für die Sicherheit der Lebensmittelversorgung und die bio-basierte Wirtschaft relevant sind, zu definieren. Außerdem haben wir die Erkenntnisse von fünf Expertengruppen einbezogen, die die Auswirkungen der vorherigen Förderung unter RP5 bis RP7 auf diesem Gebiet untersucht haben.

„Horizont 2020“ heißt die gemeinsame EU-Strategie, die auf das RP7 folgen wird. Für Sie steht ein größeres Budget zur Verfügung, um die globale Wettbewerbsfähigkeit Europas zu stärken. Verraten Sie uns weitere Details dieses neuen Förderprogramms?

MR: Beim Namen des künftigen EU-Förderprogramms für Forschung und Innovation hat sich unsere Kommissarin an einer öffentlichen Umfrage orientiert. Am 21. Juni hat sie den Namen verkündet: „Horizont 2020 – Rahmenprogramm für Forschung und Innovation“. Es tritt am 1. Januar 2014 in Kraft, wenn RP7 ausgelaufen ist.

„Horizont 2020 – Rahmenprogramm für Forschung und Innovation” ist nicht einfach bloß ein neuer Name, sondern steht für ein neues, integriertes Finanzierungssystem. Es wird die gesamte Finanzierung von Forschung und Innovation umfassen, die zurzeit durch das Rahmenprogramm für Forschung und technologische Entwicklung (RP7), das Rahmenprogramm für Wettbewerbsfähigkeit und Innovation (CIP) und das Europäische Institut für Innovation und Technologie (EIT) abgedeckt wird.

Die verschiedenen Finanzierungstypen werden nahtlos und flexibel integriert. Die Finanzierung von Forschung und Innovation wird stärker darauf ausgerichtet, globale Aufgaben wie den Klimawandel, die Abhängigkeit von fossilen Ressourcen und die Lebensmittelsicherheit anzugehen. Der bürokratische Aufwand wird verringert und die Teilnahme erleichtert.

Ihre Direktion arbeitet auch an einer Mitteilung der Kommission zur nachhaltigen bio-basierten Wirtschaft, die zu Beginn des nächsten Jahres verabschiedet werden soll. Können Sie uns sagen, worum es dabei geht?

MR: Wir arbeiten zurzeit an einer neuen Strategie, die von der Kommission in den nächsten Monaten verabschiedet werden soll. Im Wesentlichen sollen die technologischen und gesellschaftlichen Herausforderungen angegangen werden, die der Aufbau der Bioökonomie im nächsten Jahrzehnt mit sich bringt. Dabei werden auch längere Zeiträume berücksichtigt, wobei die nachhaltige Nutzung natürlicher Ressourcen, die Wettbewerbsfähigkeit sowie die Probleme der Sozioökonomie und der Umwelt besonders stark berücksichtigt werden.

Mit der neuen Strategie soll die Kohärenz der verschiedenen Maßnahmenpakete und Förderinstrumente auf der Ebene der EU und der Mitgliedstaaten gestärkt werden. Außerdem sollen die Forschungspläne für Innovation in der Bioökonomie besser aufeinander abgestimmt werden. Sie wird außerdem die notwendigen politischen Initiativen vorstellen, um das volle Potenzial aller Branchen der europäischen Bioökonomie entfalten zu können. Dabei sollen die Bedürfnisse der Land- und Forstwirtschaft, der Fischerei, der Industrie, der Konsumenten und der ganzen Gesellschaft einbezogen werden. Angesichts der Verabschiedung von „Horizont 2020“ ist die Strategie jetzt notwendig und wichtig.

Die Strategie Europa 2020 fordert ein innovatives und ressourceneffizientes Europa und zielt darauf ab, bis 2020 eine nachhaltige Bioökonomie zu schaffen. Worin sehen Sie die größten Herausforderungen auf dem Weg dorthin?

MR: Um bis 2020 eine starke Bioökonomie aufzubauen, benötigt man ein neues, umfassendes und zielorientiertes Programm, das sowohl die Interessenvertreter als auch die Zivilgesellschaft mobilisiert. Bioökonomie bedeutet die Nutzung erneuerbarer Ressourcen vom Land und aus dem Meer sowie ihre Umwandlung in Nahrungsmittel, biologisch orientierte Produkte und Bioenergie.

Dazu gehören Landwirtschaft, Forstwirtschaft und Fischerei ebenso wie die Branchen Lebensmittel, Zellstoffe und Papier sowie Teile der chemischen und biotechnologischen Industrie und der Energiewirtschaft. Die Bioökonomie liefert und schützt öffentliche Güter – etwa saubere Luft und sauberes Wasser, intakte Böden, die Ökosysteme der Meere und die Artenvielfalt. Kennzeichnend für die Bioökonomie ist die intensive Nutzung der Biowissenschaften in Kombination mit anderen konvergierenden Technologien.

Sie bereitet außerdem den Weg zu einer kohlenstoffarmen Gesellschaft, die die Sicherheit der Lebensmittelversorgung mit der Nutzung erneuerbarer Ressourcen für industrielle und energetische Zwecke in Einklang bringt. Um das zu erreichen, fördert das Programm die Bioökonomie-Forschung und -Innovation insbesondere in den Bereichen Biomasseproduktion und -verarbeitung. Hier müssen Produktivität und Ressourceneffizienz verbessert und neue Industriekonzepte entwickelt werden.

Insbesondere für die Landwirtschaft, Forstwirtschaft und Fischerei hat die Strategie einen erheblichen Nutzen und trägt dazu bei, den Bedarf der wachsenden Weltbevölkerung und der wachsenden globalen Industrie decken zu können. Die Ernährung wird gesünder und nachhaltiger, es entstehen neue Technologien für biobasierte Produkte, Biokraftstoffe und Bioenergie. Sie ermöglicht den Übergang in eine „Null-Müll-Gesellschaft“, stärkt die Wettbewerbsfähigkeit und das Wirtschaftswachstum und schafft neue Arbeitsplätze – vor allem im ländlichen Raum und an der Küste. Dies erfordert eine stärkere Zusammenarbeit der Angebots- mit der Nachfrageseite, zum Beispiel durch Innovationspartnerschaften, und eine bessere Verknüpfung von Ausbildung, Forschung und Innovation.

Warum soll eine Bioökonomie in Europa aufgebaut werden?

MR: Dass die Schaffung einer starken Bioökonomie so wichtig ist, hängt mit den Problemen der europäischen Gesellschaft zusammen: Die Globalisierung und die Wirtschaftskrise fordern uns heraus. Wir wollen Ernährungssicherheit garantieren, während wir uns an den Klimawandel anpassen, und wir wollen den schädlichen Einfluss von Landwirtschaft und Industrie auf die Umwelt verringern. Gleichzeitig wollen wir weiterhin eine erschwingliche, sichere, gesunde und vollwertige Nahrungsversorgung gewährleisten. Wir nehmen die Herausforderungen für Europa 2020 an – also setzen wir entsprechende Forschungsprioritäten, um ein kluges, nachhaltiges und gesamtgesellschaftliches Wachstum zu erzielen.

Der größte Teil unserer Forschung ist einem Hauptziel gewidmet: Kenntnisse und Innovationen so einzusetzen, dass die Produktion und das Wirtschaftswachstum nachhaltiger werden. Die Reduzierung konventioneller landwirtschaftlicher Betriebsstoffe und die Suche nach Alternativen, besseres Management von Land und Wasser, sichere und energieeffiziente Nahrungsmittelverarbeitung, erneuerbare biobasierte Kraftstoffe und Materialien sowie sichere und nährstoffreichere Futtermittel für Tiere – das alles sind Beispiele dafür. Die Partner aus der Industrie sollen sich schon im Forschungsstadium beteiligen; danach entscheidet der Markt über den Einsatz der neuen Technologien.

Wir wissen, dass das ein langsamer Prozess ist. Die Haltung der Konsumenten und anderer Marktteilnehmer muss sich ändern. Benötigt wird auch eine zielführende Gesetzgebung. Doch das gesellschaftliche Bewusstsein dafür, dass nachhaltige Produktion nicht mehr bloß ein Wunsch ist, sondern eine Notwendigkeit, wächst unbestreitbar.

Anfang des Jahres startete die Generaldirektion für Forschung und Innovation eine internetbasierte Befragung zur Bioökonomie und ihrem Potenzial ...

MR: Die Befragung wurde vom 22. Februar bis zum 2. Mai online durchgeführt. Sie bestand aus zwölf Fragen in drei Gebieten: mögliche Vorteile und Risiken der Förderung einer biobasierten Ökonomie in der Zukunft, aktuelle Erfolge sowie bestehende Hürden, die die Funktionsfähigkeit einer Bioökonomie behindern, und in Zukunft notwendige Maßnahmen.

An den Resultaten konnten wir erkennen, dass die neue europäische Strategie für eine nachhaltige Bioökonomie breiten Zuspruch findet. Viele Befragte teilen die optimistische Auffassung, dass die Bioökonomie einen hohen potenziellen Nutzen für die Gesellschaft hat. Mehr als 60 % erwarten, dass alle potenziellen Vorteile einer starken Bioökonomie, die im Fragebogen genannt werden, bis 2020 oder 2030 erreicht werden.

Der potenzielle Nutzen einer biobasierten Wirtschaft, der sich bereits bis 2020 realisieren lässt, besteht nach Ansicht der großen Mehrheit der Befragten (72,6 %) in der Verringerung von Abfall und Umweltverschmutzung. Zudem besteht ein breiter Konsens über zwei weitere Vorteile, die sich binnen kurzen einstellen können: Landwirte könnten demnach schon bald auf landwirtschaftliche Beratungsdienste und/oder Wissenstransfersysteme zurückgreifen, und Bio-Abfall und andere kontinuierlich anfallende Abfälle könnten bald zunehmend wiederverwertet werden.

Haben die Teilnehmer der Befragung Bedenken zur Umsetzung der Bioökonomie-Strategie geäußert?

MR: Die meisten Befragten waren der Auffassung, dass mehrere wichtige Risiken beachtet werden müssen, wenn man die Strategie und den Aktionsplan für Europa vorbereitet. Größere Bedenken äußerten sie bezüglich der möglichen Übernutzung natürlicher Ressourcen und der Ernährungssicherheit – sowohl in der EU als auch in Drittländern.

Die größten Bedenken in diesem Fall betrafen die Sicherstellung der Nahrungsmittelversorgung und die Ressourcen in Entwicklungsländern: Wenn die stetig zunehmende Produktion die Artenvielfalt verringert und die Entwaldung verstärkt, könnten diese Länder in Schwierigkeiten geraten.

Wie steht es mit der Partizipation der Gesellschaft und ihrem Verständnis der Bioökonomie?

MR: Wir räumen ein, dass es schwierig ist, die komplizierte Bioökonomie zu erklären. Das war an den Resultaten der Befragung auch klar zu erkennen. Die Befragten äußerten die große Sorge, dass die Öffentlichkeit mit der nachhaltigen Bioökonomie nicht gut genug vertraut ist. Das betrifft vor allem den Nutzen, die Kosten, die Risiken, ethische Fragen und die Kultur nachhaltigen Konsums.

Insgesamt fand die neue europäische Strategie für eine nachhaltige Bioökonomie starke Unterstützung und die Befragten sahen viele Vorteile in ihrer Umsetzung – vor allem was die Stärkung der Forschungs- und Innovationsbasis betrifft. Fast 57 % der Teilnehmer betrachteten die Sicherung der Versorgung mit Nahrungsmitteln und Biomasse als zweitwichtigsten Vorteil. Die Förderung biobasierter Märkte, die Schaffung von Wachstum und von hochqualifizierten Arbeitsplätzen sowie die gesellschaftliche Einbindung und der Nutzen für die Gesellschaft werden ebenfalls als nützliche Aspekte der Strategie hervorgehoben.

Un nouvel horizon pour la Recherche et l’Innovation — Entretien avec Maive Rute, Directrice de la Direction « Biotechnologies - Agro-alimentaire »

Au cours de la prochaine décennie, l’UE injectera plus d’argent dans la Recherche et l’Innovation que jamais auparavant. En prévoyant d’en augmenter la répartition budgétaire de 46%, l’UE affirme clairement sa conviction selon laquelle la Recherche et l’Innovation sont essentielles à l’avancée de l’Europe.

Maive Rute — Directrice de la Direction « Biotechnologies – Agro-alimentaire » — précise ce que l’avenir réserve à la recherche scientifique au sein de l’UE.

Avec la proposition d’accroître, sur les prochaines années, la part de budget annuel consacrée à la Recherche et l’Innovation, vous avez dû avoir beaucoup de travail ces derniers temps ?

MR: De fait, cette année fut tout sauf calme pour nous à la Direction ! Nous contribuons tous en apportant de nouvelles idées, tandis que le 7ème Programme Cadre (PC7) touche à sa fin. Nous sommes également très impliqués dans l’élaboration de la communication autour d'une bioéconomie soutenable, laquelle devrait être adoptée par la Commission dans quelques mois.

En juillet, nous avons également organisé deux séminaires majeurs, en collaboration avec d'autres Directions Générales, afin de parachever la consultation publique sur le Livre Vert « Quand les défis deviennent des chances : vers un cadre stratégique commun pour le financement de la recherche et de l'innovation dans l’UE ».

Le but de ces évènements, qui ont connu une très forte participation, était de contribuer à cerner les défis sociaux et les priorités en matière de recherche et d’innovation qui relèvent de la sécurité alimentaire et de la bioéconomie. Ils avaient également pour objet de tirer parti des réflexions menées par les cinq groupes d’experts qui ont étudié l’impact des recherches déjà réalisées et financées par les PC 5 à 7.

Ce cadre stratégique commun européen, nommé « Horizon 2020 » et qui succèdera au PC7, implique un budget en augmentation, dans le but d’améliorer la compétitivité globale de l’Europe. Pouvez-vous nous révéler quelques détails concernant ce nouveau programme de financement ?

MR: Notre Commissaire, à la suite d’une étude publique, a annoncé le 21 juin dernier le nom de ce futur programme de financement de la recherche et de l’innovation : « Horizon 2020 — le programme-cadre pour la Recherche et l’Innovation ». Il entrera en vigueur le 1er janvier 2014, après la fin du PC7.

« Horizon 2020 — le programme-cadre pour la Recherche et l’Innovation » n’est pas seulement une nouvelle appellation mais également un nouveau système de financement intégré qui regroupera tous les financements de la recherche et de l’innovation actuellement octroyés par le programme-cadre pour la Recherche et le Développement Technologique, le programme-cadre pour la Compétitivité et l’Innovation (CIP) et l’Institut Européen d’Innovation et de Technologie (EIT).

Ces divers modes de financement seront regroupés d’une manière cohérente et flexible. Les financements de la recherche et de l’innovation se concentreront plus nettement sur l’objectif qui est de répondre aux défis mondiaux tels que le changement climatique, la dépendance aux ressources fossiles et la sécurité alimentaire. Les formalités administratives seront allégées et participer au programme deviendra plus simple.

Nous savons que votre Direction travaille également sur une communication au sujet d’une bioéconomie soutenable, qui doit être adoptée par la Commission au début de l’année prochaine. Pouvez-vous nous dire en quoi consiste ce document ?

MR: Nous terminons en effet le travail sur cette nouvelle stratégie, qui devrait être adoptée par la Commission dans les mois à venir. Son objectif principal est de répondre aux défis technologiques et sociaux qu’implique la mise en place d’une bioéconomie soutenable sur les dix prochaines années, à la fois en prenant en compte les horizons à plus long terme et en insistant sur l’usage durable des ressources naturelles, sur la compétitivité, sur les aspects socio-économiques et environnementaux.

La nouvelle stratégie proposera un cadre qui renforcera la cohérence entre les diverses politiques et instruments de financement, aux échelons de l’UE et des États membres, ainsi qu’une meilleure coordination des programmes de recherche concernant l’innovation dans la bioéconomie. Elle mettra en lumière les initiatives politiques qui sont nécessaires si l’on veut pleinement libérer le potentiel des divers secteurs que recouvre la bioéconomie en Europe, en prenant en compte les besoins des agriculteurs, des pêcheurs, de l’industrie, des consommateurs et de la société au sens large. Une telle stratégie est opportune et pertinente à l’aune de l’adoption d’Horizon 2020.

La stratégie Europe 2020 appelle à une innovation et à des ressources concrètes pour l’Europe, et demande la mise en place d’une bioéconomie  soutenable d’ici 2020. Quels sont d’après vous les principaux défis que pose la mise en œuvre d’une bioéconomie ?

MR: Bâtir une bioéconomie d’ici 2020 exigera une nouvelle politique globale, orientée vers un seul objectif, qui mobilisera tous les acteurs et la société civile. La bioéconomie recouvre la production de ressources durables issues de la terre comme de la mer, et leur conversion en nourriture, en bioproduits (produits naturels) et aussi en bioénergie (énergie renouvelable).

Cela inclut les secteurs de l’agriculture, de la forêt, de la pêche, de l'alimentaire, de la biomasse et du papier, autant que les industries chimiques, biotechnologiques et énergétiques. De plus, elle pourvoit aux biens publics que sont la pureté de l’air et de l’eau, le bon fonctionnement des sols, la sauvegarde des écosystèmes marins et de la biodiversité, en les protégeant. La bioéconomie se caractérise par l’usage intensif des sciences biologiques combinées à d’autres technologies convergentes.

Plus largement, elle dessine une société moins consommatrice de carbone, qui réconcilie la sécurité alimentaire et l’utilisation des ressources renouvelables, et ce tant pour les besoins énergétiques qu’industriels. Pour atteindre ce but, la bioéconomie tire vers le haut la recherche et l’innovation dans les secteurs de production et de traitement de la biomasse, avec pour objectif d’améliorer leur productivité et leur rendement, d’échafauder de nouveaux concepts industriels.

De cette stratégie découlent des bénéfices significatifs, tels que des secteurs agricole, sylvicole et piscicole résilients qui répondent aux besoins d’une population et d’une industrie mondiale en pleine croissance ; mais aussi des régimes alimentaires plus durables et plus sains, de nouvelles technologies favorisant la production de bioproduits, une transition vers une « société zéro déchet » ; et une compétitivité, une croissance économique et des possibilités d’emploi accrues —particulièrement dans les régions rurales et côtières. Tout cela exigera de plus grandes interactions entre l’offre et la demande, avec des partenariats innovants, en construisant un pont entre l’éducation, la recherche et l’innovation.

Pourquoi est-il important de bâtir une bioéconomie en Europe ?

MR: L’importance de créer une bioéconomie européenne forte entre en résonnance avec les inquiétudes de la société européenne face aux défis que représentent la mondialisation et la crise économique ; avec le souhait de pouvoir garantir la sécurité alimentaire tout en s’adaptant au changement climatique ; avec la réduction de l’impact environnemental de l’agriculture et de l’industrie ; avec le maintien d'une production alimentaire saine, nutritive et sûre. En répondant aux défis d’Europe 2020, nous mettons en place des priorités de recherche qui nous permettront de créer les conditions d’une croissance durable, intelligente et inclusive.

Utiliser la connaissance et l’innovation pour développer une production durable est un objectif clé : une grande part de notre recherche lui est dédiée. Réduire le recours aux méthodes traditionnelles de l’agriculture et mettre en place des alternatives, mieux gérer l’eau et la terre, assurer un traitement plus sûr et énergétiquement plus efficace tout au long de la chaîne alimentaire, créer des biomatériaux et biocarburants renouvelables, ainsi que des aliments issus des animaux et de la pêche plus sûrs et plus nutritifs, recycler les déchets : tous ces aspects illustrent la façon dont l’innovation contribue à la croissance économique, et ce d’une manière continue. L’implication des partenaires industriels est toujours prévue au stade de la recherche, le marché décide ensuite de déployer ces nouvelles technologies.

Ceci, comme nous le savons, est un processus lent, qui exige de modifier les habitudes du marché et des consommateurs ainsi que la législation dédiée. Mais ce qui est incontestable, c’est que la société est toujours plus consciente que la production durable n’est plus désormais un vœu pieux mais une nécessité.

Plus tôt cette année, la Direction Générale de la Recherche et de l'Innovation a lancé une consultation publique via Internet sur la bioéconomie et ses potentiels…

MR: Les consultations ont eu lieu du 22 février au 2 mai. Il s'agissait de 12 questions regroupées en trois domaines : les bénéfices et les risques potentiels liés au développement d'une bioéconomie ; les réalisations en cours et les obstacles existants quant au bon fonctionnement de la bioéconomie aujourd’hui ; les actions qu’il sera nécessaire d’entreprendre à l’avenir.

Les résultats font état d’un fort soutien à cette nouvelle stratégie européenne en faveur d’une bioéconomie durable. Les participants partagent une vision optimiste des bénéfices potentiels de la bioéconomie et plus de 60% d’entre eux pensent que chacun des bénéfices envisageables suggérés par le questionnaire peut être atteint d’ici 2020-2030.

Selon la vaste majorité des sondés — 72,6% pour être précis — la réduction des déchets et de la pollution sont, parmi les principaux bénéfices potentiels que nous sommes en droit d’attendre du développement de la bioéconomie, ceux qui pourraient être atteints à court terme, d’ici 2020. Il existe également un fort consensus sur le fait que la bioéconomie pourrait contribuer à instituer un service de conseils en matière agricole et/ou des systèmes de transfert de connaissances à destination des agriculteurs, mais aussi à accroître l’usage des biodéchets et des autres flux de déchets. Tout cela dans le court terme.

Les participants à cette consultation ont-ils exprimé des inquiétudes au sujet de la mise en application d’une stratégie fondée sur la bioéconomie ?

MR: La majorité des participants s’accordent à dire que, dans la préparation d’une stratégie et d’un plan d’action européens, il nous faut garder à l’esprit nombre de risques importants. Les inquiétudes principales qui ont été exprimées concernaient la possible surexploitation des ressources naturelles et la sécurité alimentaire, tant dans l’UE que dans des pays tiers.

Dans cette hypothèse, les inquiétudes majeures avaient trait à la sécurité et aux ressources alimentaires dans les pays en développement, lesquels pourraient être mis sous pression en raison d’une augmentation de la production, mais également à une biodiversité décroissante et à une déforestation accrue.

Qu’en est-il de la participation de la société au sens large et de sa compréhension de la bioéconomie ?

MR: Nous admettons qu’il est difficile de communiquer la complexité de la bioéconomie et cela est apparu clairement dans les résultats de cette consultation. Le manque d’information publique générale et de compréhension de la bioéconomie durable sont perçus comme des questions importantes par nos participants, plus précisément en ce qui concerne les bénéfices, les coûts et les risques, les enjeux éthiques et la culture d’une consommation durable.

D’une manière générale, la nouvelle stratégie européenne en faveur d’une bioéconomie soutenable a reçu un fort soutien et les personnes interrogées estiment qu’il y a de nombreux avantages à sa mise en place — le plus grand avantage perçu étant de renforcer le socle même de la recherche et de l’innovation. Près de 57% des personnes ayant répondu au questionnaire considèrent le fait de sécuriser l'approvisionnement nécessaire en nourriture et en biomasse comme le deuxième plus grand bienfait de cette politique. D'autres ont également été relevés : le fait de soutenir les marchés liés à la biotechnologie, la contribution à la croissance et le fait de créer des emplois hautement qualifiés, ou encore les bénéfices qu'elle apporte à la société dans son ensemble.