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Dibujo de un árbol con banderas © EC

El 1 de mayo marca el quinto aniversario de la mayor ampliación de la UE con la adhesión de 10 países: Chipre, Eslovenia, Eslovaquia, Estonia, Letonia, Lituania, Hungría, Malta, Polonia y la República Checa.

El ‘Big Bang’ English europeo llevó de 15 a 25 el número de países miembros de la UE y le hizo ganar unos 73 millones de habitantes y nueve lenguas oficiales. También desplazó sus fronteras casi 1 000 kilómetros hacia el este, reunificando a Europa tras décadas de división y Guerra Fría.

Otros dos países, Rumanía y Bulgaria, se sumaron en 2007 y elevaron el número total de miembros de la UE a 27.

¿Puede calificarse de éxito esta expansión de la UE? Según un reciente informe de la UE English, la respuesta es un "sí" inequívoco.

Tanto para los nuevos miembros como para los antiguos, los beneficios económicos y políticos han sido enormes. Los nuevos países han logrado mejorar considerablemente sus condiciones de vida, acelerar la modernización de sus economías y estabilizar sus instituciones.

Los antiguos han ganado nuevas oportunidades de inversión y exportación. El desarrollo del comercio entre sus miembros ha beneficiado a todos ellos y mejorado la competitividad de la UE.

La expansión hacia el este también ha reforzado la estabilidad política, la democracia y el Estado de Derecho en el territorio europeo – incluidos los países balcánicos que aspiran a entrar en la UE – y dotado a la Unión de mayor peso específico para acometer los problemas mundiales como el cambio climático y la crisis financiera.

Sin embargo, la actual recesión ha alimentado tendencias proteccionistas que amenazan con deslucir este éxito. “Muchos europeos cuestionan la ampliación de la UE en la actual situación de crisis económica,” manifestó recientemente el Comisario de Ampliación, Olli Rehn. “Pero nuestra lucha contra la recesión económica no debe teñirse de reproches a la ampliación europea: ésta no lo merece ni tiene la culpa de nuestros problemas sociales.”

Al contrario, se considera que un mercado único y fuerte es fundamental para la recuperación de la economía europea. Los nuevos países miembros deben proseguir sus reformas para profundizar su integración política y económica. Estas reformas son indispensables para facilitar la entrada de nuevos miembros en el futuro.

De momento hay tres países oficialmente aceptados como candidatos a la adhesión a la UE: Croacia, Turquía y la Antigua República Yugoslava de Macedonia. Otros cinco países de los Balcanes occidentales – Albania, Bosnia y Herzegovina, Montenegro, Serbia y Kosovo – se consideran candidatos potenciales.

Más información sobre el 5º aniversario de la UE ampliada English

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