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Seguridad química de los alimentos - Introducción

Los productos químicos desempeñan un importante papel en la producción y la distribución de los alimentos. Como aditivos alimentarios, prolongan, por ejemplo, el período de validez de los alimentos y, como colorantes y aromatizantes, aumentan su atractivo. Otros productos químicos son farmacológicamente activos y se utilizan, por tanto, para luchar contra las enfermedades de los animales de explotación y los cultivos.

Para mantener los alimentos en condiciones higiénicas y lograr que resulten apetecibles es preciso conservarlos en recipientes que estén hechos con productos químicos como los plásticos. Sin embargo, los beneficios claros que se derivan del uso de las sustancias químicas en la producción y la distribución de los alimentos deben sopesarse con los riesgos que presentan para la salud de los consumidores de estos mismos alimentos debido a los efectos secundarios y a los residuos de dichas sustancias químicas.

Por otra parte, son muchas las sustancias químicas que están presentes en el medio ambiente como contaminantes. Estos contaminantes están presentes, involuntariamente, en las materias primas utilizadas para la producción y la distribución de alimentos y en muchas ocasiones es imposible evitarlos. La legislación alimentaria de la Comunidad trata de alcanzar el equilibrio adecuado entre los riesgos y los beneficios de las sustancias que se utilizan intencionadamente, y de reducir los contaminantes de conformidad con el alto nivel de protección de los consumidores que exige el artículo 152 del Tratado constitutivo de la Comunidad Europea.

Para lograr este alto nivel de protección de los consumidores, la legislación comunitaria cuenta con el apoyo de un procedimiento de análisis de riesgos que se basa en la evaluación científica consistente y tiene en cuenta otros factores, como la viabilidad del control. Con respecto a las sustancias químicas presentes en los alimentos, la legislación se divide en los ámbitos siguientes: