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Coordinators corner: Features

'Pearl mussels' - Experiences of a LIFE Nature project coordinator

(photo: Life Moule Land purchased during the
project (photo: Life Moule
Perlière Belgique).

It was the end of August 2002 that I was interviewed by the Research Centre for the Nature of Woodlands and Forests. They were looking for a coordinator for the LIFE project “Pearl Mussels”. It was to be the first LIFE project implemented by the Walloon Region and someone had to dive in at the deep end!

One month later, I started my new job. After five years as a researcher, chasing bats in the middle of the night, this seemed to be a subject that could be just as interesting, but hopefully less tiring - after all, mussels are certainly slower movers!

Getting my head around the administrative rules and procedures was not a straightforward affair, but my motivation was strong.

Over a few weeks, we completed the team to take on this challenge. I was to be accompanied by two excellent and experienced naturalists from Natagora and an energetic German-speaking agronomist from the Hautes Fagnes Nature Park.

Searching for mussels is my first unforgettable memory of the project. This precursor to all our other activities meant hours and hours in the water - sometimes in waste - bent over double trying to distinguish mussels from stones and spruce cones. But success came at last and we located our first mussel populations. Now we were ready to start the real restoration work.

Administrative constraints caused some frustrations and we sometimes felt anxious about the results to be achieved and the amount of people we needed to win over to our cause. Despite these concerns, the project really took off in early 2005 - we could feel our steamroller was starting to roll!

(photo: LIFE02 NAT/B/008590) Gregory Motte and a colleague
visiting a project site
(photo: LIFE02 NAT/B/008590).

The first results were visible on the ground: water channels were opened up; fences put up on the water’s edge and new nature reserves set up. Exchanges and visits to similar projects punctuated the project, feeding our thoughts and suggesting useful solutions to some of our challenges. All the time, awareness of the project kept growing through word of mouth.

Nevertheless, each end of summer was a marathon of work: summarising information to update the progress report; collecting, checking and inputting financial data; preparing all the complementary reports requested from us… Working with bats may have been tiring, but working through the figures and invoices wasn’t any easier!

After some late nights, the reports were finally finished. With bags under my eyes and a few more grey hairs, I think I fairly startled Hervé, the newly arrived coordinator of the Natura 2000 project, as I chased that final signature.

It is really only at the end of the project that you can properly enjoy the achievements made. During it, the administrative tasks dominate increasingly and it is hard to follow all the actions carried out on the ground - particularly when, as in my case, they were numerous and spread across four different sites.

Now we look at the results of the project and realise that the financial and human investment in the project was really worth it. We have felt genuine satisfaction at seeing dragonflies, butterflies and storks settle on the restored areas… and the best is yet to come!

For more information visit the project summary or the website.

Grégory Motte - Coordinator
Conservation of habitats of pearl mussels in Belgium
LIFE02 NAT/B/008590

Version originale

(photo: LIFE02 NAT/B/008590) Opening of a river valley
(photo: LIFE02 NAT/B/008590).

Fin août 2002, je suis interviewé auprès du Centre de Recherche de la Nature des Forêts et du Bois pour le poste de coordinateur du projet Life Moule perlière. Il s’agit du premier Life introduit par l’administration wallonne et il faudra donc roder la machine.

Un mois plus tard, je commence mon nouveau job ! Après 5 années de recherche à courir derrière des chauves-souris en pleine nuit, voici un sujet qui, je pense, sera tout aussi intéressant mais peut-être moins éprouvant : des moules, ça bouge nettement moins rapidement.

La poésie des textes relatifs aux Dispositions Administratives Standards me laisse quelque fois perplexe mais la motivation est bien présente.

En quelques semaines, l’équipe se complète :  deux très bons naturalistes expérimentés de Natagora et une agronome germanophone énergique du Parc Naturel des Hautes Fagnes m’accompagneront pour relever ce défi.

Premier souvenir inoubliable qui constituera le fil conducteur des autres actions, la recherche des moules. Des dizaines et dizaines d’heures les pieds dans l’eau et parfois dans les déchets, le dos courbé à confondre cailloux et cônes d’épicéas avec des moules perlières. Et puis c’est la victoire, les premières populations sont localisées ! L’équipe est maintenant sur les « starting blocks » pour démarrer les actions de restauration.

Après quelques frustrations liées à toute une série de contraintes administratives et quelques angoisses face aux résultats à atteindre et au nombre d’acteurs qu’il faut convaincre, le projet prend réellement son essor début 2005. Le rouleau compresseur est en route. Les premiers résultats sont visibles sur le terrain, les fonds de vallée s’ouvrent, les berges de cours d’eau sont clôturées, de nouvelles réserves se créent et le bouche à oreille fonctionne de mieux en mieux.

Les échanges et les visites de projets similaires entrecoupent la saison et permettent de nous enrichir de leurs expériences et de trouver des solutions face à certains problèmes rencontrés.

Néanmoins, chaque fin d’été reste un véritable marathon : synthétiser toutes les informations visant à mettre à jour l’état d’avancement des actions, collecter, vérifier, encoder  toutes les informations relatives aux dépenses, préparer les différents rapports complémentaires qui nous sont demandés…Les chauves-souris, c’était épuisant, mais pister des montants et des factures, ça n’est certainement pas plus aisé ! Les valises sous les yeux, quelques cheveux gris en plus et les traits tirés après de courtes nuits, les rapports sont terminés... A la poursuite d’une dernière signature, je crois que j’ai du effrayer Hervé, le coordinateur tout frais du Life Natura 2Mil que je viens de croiser dans les couloirs…

Au fur et à mesure de l’avancement du projet, la charge de travail administratif devient plus importante. Impossible de suivre toutes les actions sur le terrain tant elles sont nombreuses et réparties sur 4 bassins hydrographiques différents.

Ce n’est qu’après la fin du projet que la satisfaction et la contemplation face aux résultats obtenus confirment que l’investissement financier et humain dans ce projet valait vraiment la peine ! Libellules, papillons, cigognes colonisent les zones restaurées…et le meilleur est a venir!


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