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The adventure of conserving bats in France: A LIFE project coordinator's memories

(photo: Danièle Siegler) All hands on deck to transport
the material which will ensure
a peaceful environment for the
bats populations in caves
(photo: Danièle Siegler).

This great adventure started on a nice autumn day in 2002, when a handful of bat specialists came together around a table somewhere in the middle of the French Verdon Natural Park. Despite having little experience in setting up projects, this motivated group decided to work together, under the aegis of the SFEPM, to run a LIFE project on the conservation of bats in the South of France. The theme was obvious: the Mediterranean horseshoe bat, the Schreiber's bat and the Long-fingered bat, three endangered cave-dwelling bat species, would be our main concern. It was an interesting challenge for us to take a lead on this theme, as too often the South is considered to be “lagging behind”.

It was not difficult to identify partners, define the project’s actions and estimate their budget. The “recruitment” of the co-financiers, on the other hand, was not easy. In 2003, there was little interest in the conservation of bats. On top of that, we were in the middle of a regional election! In order to eventually obtain the 50% co-financing, we were obliged to call on 19 financiers. Surely this would add to the administrative and financial difficulties of our future LIFE… Certainly there was cause for concern by our three person coordination team: will all our financiers commit themselves? Could it be that one of them would want to add such and such form to the funding application? Could another request that all supporting documents are sent back threefold and signed by the legal representative…? Will we have to get a loan in order to guarantee cash-flow? Etc. But in the end we made good progress: reports were written, budgets were managed and re-evaluated…

But in parallel with all this, the best was yet to come: the concrete actions of the study and protection made good progress and the outcomes were promising!

The radio tracking sessions are a very good illustration of the work of our project. During these sessions, about fifteen bat specialists (employees and volunteers) spent their nights tracking the bats, equipped with transmitters in order to locate the bats’ hunting areas and study their moves. In terms of logistics, it was very complicated to manage such a group during two weeks. The sessions are physically demanding (working more than 17 hours per day, of which 10 during the night and under all kinds of weather conditions!). But solidarity and constant motivation helped us to hold on and to achieve new and groundbreaking results. And as time passed, we would only remember the good things, as these are the things that rally the troopes.

Thanks to this project we have had the opportunity to tackle a range of incredible subjects and all stakeholders were enriched by this experience. The coordinators’ daily life was very diversified: assisting with the production of a movie, signing an agreement with a landowner, presenting and defending the project in front of a group of cavers, negotiating with a craftsman on the price of a gate, writing of a technical guide, etc.

We have just received the official letter from the European Commission, confirming the final payment. This puts an end to a bustling but beautiful adventure! The promising results, the admiration of the bat specialists from the North and from the other European countries, as well as the fact that the project’s financiers and the administrations are now taking this subject more seriously are all evidences that it was worth it!

And while we all definitely need a break for now, none of us is excluding the possibility of re-engaging ourselves again in the future!

For more information visit the project website and read the project summary.

Mélanie Némoz - Coordinator
Conservation of 3 cave-dwelling bats in Southern France
LIFE04 NAT/FR/000080

Version originale

(photo: LIFE04 NAT/FR/000080) Flying Long-fingered bat
(photo: LIFE04 NAT/FR/000080).

Cette aventure a vraiment commencé, lors d’une belle journée d’automne 2002, sur un petit coin de table perdu dans le Verdon. Une poignée de chiroptérologues, peu expérimentés en montage de projets mais habités par une sacrée envie de travailler ensemble, a décidé, sous l’égide de la SFEPM, de se lancer dans un programme LIFE de conservation des chauves-souris dans le Sud de la France. La thématique s’est imposée d’elle-même: le Rhinolophe euryale, le Minioptère de Schreibers et le Murin de Capaccini, trois espèces cavernicoles menacées, seraient au centre des préoccupations. Le défi était lancé pour ce grand Sud souvent considéré comme « à la traîne ».

Si l’identification des structures partenaires, l’élaboration des actions à mener et leur budgétisation se sont passées sans trop de difficultés, le « recrutement » des financeurs n’a pas été une mince affaire. En 2003, la conservation des Chiroptères n’intéresse pas forcément les financeurs et nous sommes en plus en pleine période d’élection régionale! Au final pour obtenir les 50% complétant la subvention européenne, nous avons été obligés de faire appel à 19 financeurs! Cela laisse présager la difficulté administrative et financière de notre LIFE… Que de soucis pour notre petite équipe de coordination de trois personnes: tous les financeurs vont ils honorer leur engagement? Celui-ci souhaite que l’on joigne le formulaire X à la demande de subvention, tandis que tel autre exige que tous les justificatifs soient rendus en trois exemplaires signés par le représentant légal… Va t’il falloir faire un prêt pour pouvoir assurer l’avance de trésorerie? etc… Mais finalement les choses se passent et avancent, les rapports se rédigent, les budgets se gèrent, se ré-évaluent …

Et puis en parallèle de tout ça… le meilleur: les actions concrètes d’étude et de protection qui s’enchaînent et sont prometteuses !

Une session de radiopistage résume à elle seule de façon fidèle notre programme. Lors de ces sessions une quinzaine de chiroptèrologues (salariés et bénévoles) passe ses nuits à poursuivre des chauves-souris équipées d’émetteurs afin de localiser leurs terrains de chasse et d’étudier leurs déplacements. C’est une logistique compliquée que de gérer tout ce petit monde pendant 15 jours, les sessions sont physiquement difficiles et éprouvantes (plus de 17 heures de travail par jour dont 10 de nuit par tous les temps!) mais la solidarité et la motivation du groupe est toujours présente. Elle permet de tenir le coup et de récolter des résultats épatants et nouveaux. Et puis avec le temps, seuls les bons souvenirs restent et soudent les troupes!

Ce programme a permis de toucher à un panel de domaines incroyables, qui fait que tous les acteurs en sont ressortis grandis. Le quotidien des coordinateurs était on ne peu plus varié: l’aide à la réalisation d’un film, la signature d’une convention avec un propriétaire, la présentation et la défense du projet devant un public de spéléologues, la négociation avec un artisan pour le coût d’une grille, la rédaction d’un guide technique….

Le courrier officiel de la Commission Européenne confirmant le dernier versement, vient tout juste d’arriver et met un point final à cette tumultueuse mais bien belle aventure! Les résultats encourageants, l’admiration des chiroptérologues du Nord et des pays européens, la considération nouvelle des financeurs et des administrations nous font dire que le jeu en valait la chandelle!

Et si tout ce petit monde a aujourd’hui besoin d’un peu de répit, aucun n’exclue de se replonger dans l’aventure d’ici quelques années!


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